Comment les data centers dialoguent avec la ville ?

Tout au long de ce semestre, les étudiants de première année du Master Médias, Communication et Villes numériques ont enquêté sur la place des data centers dans la dynamique des villes. Ces structures s’inscrivent dans le territoire et occupent la cité de façon discrète, en investissant des anciens bâtiments qui servent de « coquilles vides » à ces installations. En revanche, ces data centers deviennent visibles par les questions qu’ils soulèvent : la sécurité de ces espaces (et des données stockées) ; la préférence accordée à certains territoires pour leur installation ; le coût écologique de leur activité (bruit, chaleur, énergie) ; les conditions de travail (contrat de confidentialité, formation, emploi).

Lors de nos deux sorties, les 9 et 16 novembre 2021, les étudiants se sont rendus compte qu’observer la ville, dans son quotidien, est un exercice qui n’a rien de simple. Se poser, regarder, noter, s’intéresser à ce qui se passe exige une patience accompagnée d’un regard sociologique. Le détail, la banalité et la normalité cachent potentiellement des réalités et des pratiques assez complexes propres à la vie collective. Dans ce sens, les data centers constituent un objet assez intéressant, car ils sont justement conçus pour passer inaperçus : derrière les façades de beaux immeubles haussmanniens de Paris ou mêlés aux différents entrepôts d’Aubervilliers.

Les étudiants arrivent sur ce terrain sans pour autant savoir exactement ce qu’ils cherchent. Ils n’ont jamais visité un data centers auparavant et se trouvent devant un objet inconnu. En tous cas, des structures qui ne sont proches que par les textes lus en classe, en particulier la thèse de Clément Marquet*. Ils ont su faire preuve d’inventivité. Malgré les nombreux signes de dissuasion (caméras, absence de signalétique ostensible, portails imposants), ils ont osé franchir les portes de ces entreprises. Pour échanger avec des employés, ils  se sont servis de leur statut d’étudiant, du fait d’enquêter en groupe et des failles  – comme la femme de ménage qui les a laissés accéder le bâtiment par une entrée secondaire. Ils ont jamais dépassé le hall d’entrée du bâtiment.

Ces comptes rendus de fin de semestre reprennent nos expériences. Notre temps ensemble a été court et ces textes ne sont que des points de départ pour des enquêtes futures. La richesse de ce travail vient justement de la diversité des points de vue. Finalement, ce n’est qu’un carnet de terrain collectif, où chacun a la possibilité de contribuer au débat en traitant un aspect en particulier.

Photo Michael Dziedzic/Unsplash

Promotion 2021/2022 : Sous le ciel de Paris…. le cloud ?

Tout d’abord, pour rendre compte de l’(in)visibilité de ces entreprises, Lucile Vaillant s’intéresse aux signalétiques afin de trouver des indices pour repérer le lieu : Qu’est-ce que les data centers ont-ils de discernable ? Dans ce sens, Maëva Kajjiou et Lydia Selahdja, révèlent les dynamiques des lieux de ces installations et les caractéristiques urbanistiques qui les rendent (in)visibles et l’intérêt de leur présence. Enfin Brian Akloo et Mathilde Chantreuil abordent la manière dont invisibilité et sécurité sont indissociables à partir d’entretiens exploratoires réalisés lors de sorties en ville.

Ensuite, Cassilde Le Huédé aborde ce qu’elle appelle le paradoxe entre sécurité et fragilité. Elle note que derrière le discours de contrôle, on observe une certaine vulnérabilité perceptible dans les modes d’accès de ces infrastructures. Ainsi, Alysée Delaruelle décrit son expérience de demande de rendez-vous pour visiter un date center à Paris.

Parallèlement, Alix Caudart et Eulalie Faucher adoptent une approche comparative entre Paris et Aubervilliers, avec un contenu multimédia. Jean-Paul Collet s’intéresse au choix de l’emplacement de ces entreprises, particulièrement des data centers parisiens. Il se questionne sur comment des structures implantés en centre ville ont su se rendre indiscernables dans le territoire. À cet égard, la localisation est l’objet du compte rendu de Carla Sommet et Lina Belghaouti : Qu’est-ce qu’un territoire attractif pour un data center ? Elles remarquent un écosystème particulier par le fait que ces structures sont situés à côté d’espaces de coworking, d’établissements d’enseignement, d’immeubles de bureaux et d’autres acteurs.

En ce qui concerne la maintenance, Jeanne Morvan et Lorraine Boutet enquêtent sur la formation des professionnels qui travaillent dans le secteur. Leur objectif est de comprendre comment l’implantation des data centers est un vecteur de lutte contre le chômage en Seine-Saint-Denis. De même l’article de Richard Bouttement aborde les conditions de travail des employés, entre bruit des machines, climatisation intense, contrat de confidentialité et stress psychologique.

Enfin Alexandre Levy présente un panorama du secteur en France, en utilisant l’exemple de l’entreprise OVH. Il revient sur certains termes, acronymes et expressions.


* Nous remercions la participation généreuse de Clément Marquet dans notre parcours d’enquête pour le partage de sa thèse Binaire béton : Quand les infrastructures numériques aménagent la ville (Université Paris-Saclay, 2019, 403p) et  les échanges avec les étudiants lors de la séance du 30 novembre 2021. 

Les Data Centers, un univers sous pression ?

La sécurité avant tout

L’installation des data Centers à Paris et dans sa proche banlieue se réalise dans une certaine opacité. Lors de nos diverses visites, j’ai pu constater l’absence totale d’indication de présence des data center, que ce soit en plein centre de Paris ou à Aubervilliers. A cela ce couple une surveillance très poussée notamment avec la mise en place d’un nombre très élevé de caméra aux alentours et dans les structures ainsi que des gardes pour surveiller. L’exemple Parisiens étant particuliers, en plein dans un immeuble dans lesquels on envisage pas la présence de cette structure, j’évoque notamment ici aux deux data Centers réalisé visité à Aubervilliers qui sont tout deux protégés par des grilles à l’entrée qu’il faut chacune passé en communiquant avec le garde de l’accueil. Si il ne veut pas vous laisser rentrer, vous vous arrêtez là. Tout ceci nous plonge dans une atmosphère particulière. On sent que l’on entre dans un endroit très sécurisé et surtout très surveillé. 

Les data centers de la capital : Fluctuat Nec Mergiture

Cependant, ce qui m’a paru le plus impressionnant sont les réactions des employés au sein de ces entités. La première visite s’est déroulée dans un Data center à Paris centre. Tout est caché. Rien n’est indiqué. Le data center se trouve derrière une porte blindée pleine d’étiquettes en mode mission secrète. Des conteurs numériques. 

Nous nous adressons dans un premier temps à un employé qui nous renvoie vers un second employé censé pouvoir mieux nous répondre. Celui-ci sort et parle avec nous. Nous pouvons observer sur son visage un certain stress. Rapidement avec mes camarades nous le rassurons et lui posons des questions sur sa propre vie privée par rapport au travers pour gagner sa confiance et l’apaiser Un court intervalle de temps après ça sortis, il est assez rapidement rejoint par une seconde employée. A ce moment-là, la sensation que l’employé est surveillé par ce qui semble être sa propre collègue s’impose. Y’a t’il un autocontrôle des employés envers leur propre collègue ? L’atmosphère a donc légèrement changé et nous avons dû à nouveau à travers des mots rassurant apaiser les inquiétudes de cette collègue. Cependant la sensation que l’interview devait s’arrêter se faisait sentir. Nous sommes partis peu de temps après. 

S’ensuit notre deuxième session de visites réalisée à Aubervilliers, l’un des plus gros point de concentration de data centers en France. 

La banlieue aussi à ses data Centers 

Au commencement de nos visites, nous nous dirigeâmes vers le DATA CENTER GTT. Arrivée devant ce qui semblait être le bâtiment accueillant les infrastructures, aucune indication. Nous sonnâmes, dialoguaient avec un employé qui s’avérait être l’agent de sécurité et de surveillance de la structure. Lorsqu’il nous a accueillis, il sembla être sur ces gardes. Soit il semblait connaître peu d’éléments sur son entreprise, soit il ne désirait pas communiquer avec nous. Peut-être était-il gêné par notre nombre, près d’une douzaine. Ainsi La phrase « je ne peux vraiment pas vous donner plus d’information » semblait être redondante. Son visage s’est d’autant plus crispé lorsque nous avons voulu prendre des photos. Chacun de nos faits et gestes étaient surveillé et ils nous à ouvertement dit que s’il nous en disait trop, il perdait sa place. En voulant prendre des photos ne serait-ce que de l’accueil, il perdit son sang-froid et laissa parler son stress en nous lançant l’injonction « arrêter ». Voyant que nous pouvions retirer plus d’informations de notre entretien, nous sommes partis.

Une atmosphère particulière

Pour notre seconde visite de data centers, nous nous sommes dirigés vers le site de EQUINIX, proche de l’université Condorcet. Bien que le bâtiment soit entièrement consacré à l’activité de Data Center, toujours aucun nom n’était indiqué devant. Là encore, nous nous trouvâmes devant un salse d’entrée protégé par une grille. Pour obtenir l’ouverture, il fallait convaincre l’agent de l’accueil de nous ouvrir. Une fois l’accord obtenu, nous nous trouvons dans une salse où une seule personne peut entrer. Un par un avec mes camarades nous entrons. L’agent de l’accueil assure ne rien pouvoir nous dire à ce sujet mais appelle un collègue à elle susceptible de mieux nous répondre. En revanche elle vante une très bonne ambiance pour les équipes. Est-ce vrai ? Outre tous ces éléments, j’ai été encore plus marqué par la réaction du dernier employé que nous avons interviewé. Son collègue arrive, Il s’agissait d’un trentenaire. Assez jeune, sûre de lui. Pour commencer nous avons dû attendre qu’il sorte de la partie privative des locaux pour pouvoir l’interroger. Une fois l’avoir vu passer le salse à reconnaissance digitale, nous avons pu entamer un entretien. Le début de notre interview se déroule comme les précédentes, une fois de plus il nous fait part de la sensibilité des informations et des données stockées ici. Cependant il semble un peu plus disposés à communiquer avec nous que les précédentes personnes que nous avions interviewées jusqu’ici. Mais ce qui nous intéresse dans cette discussion est le déroulement de l’interview et l’évolution de son atmosphère. Au début, nous sommes seul avec l’employé dans le hall d’accueil ( notre camarade discutant avec la standardiste ). Lorsqu’il s’adresse à nous, il est calme, sûr de lui et parle avec une voix assez forte. On pourrait même dire qu’il était bavard. Cinq minutes plus tard, un groupe d’une demi-douzaine de personnes s’apprête à sortir à leur tour de l’espace privatif du Data center. A ce moment-là, l’employé jeta un regard furtif dans leur direction. Et c’est là que le plus intéressant se déroule. C’est alors qu’il change totalement d’attitude. L’atmosphère se refroidit. Sa posture qui jusqu’alors était décontractée se raidit. L’expression de son visage passe de sympathique à stresser. Les informations qu’il nous donne sont beaucoup plus générales, bien plus évasives et de moins en moins précises. Enfin la tonalité changea complètement. Il passe d’une voix stable et imposante à une voix à la limite du chuchotement . Son regard semblait traduire une sonnette d’alarme. Au vue de la tenue que ces personnes portaient sur elles et de leurs attitudes, nous pouvons penser que le groupe était composé de clients ou même de responsables de l’entreprise. En tout cas. Le changement d’attitude et d’atmosphère qui se présente à nous lorsque ce groupe arrive dans le hall est flagrant et témoigne du stress qui est posé sur ces employés. Cette fois-ci était beaucoup plus implicite que la première et pourtant bien plus démonstrative. 

Autre élément important à noter ; les data centers sont des lieux qui emploi des employés avec un niveau de qualification ne nécessitant pas forcément d’avoir réaliser de longues études. Cela a notamment pour conséquences que les employés embauchés n’ont pour la plupart pas l’habitude de ce retrouver avec des postes à forte responsabilité ou la moindre erreur de leurs parts peut avoir de graves conséquences. Or cette profession contient cette particularité, elle nécessite une stricte discipline et savoir garder les choses secrètes car ce sont des informations sensibles et que les conséquences pourraient être graves. Ainsi, les employés que nous avons rencontrés étant pour la plupart issus d’une reconversion professionnelle ont pour certain un stress et des responsabilités a supporté qu’il n’avait pas avant . Cela peut jouer notamment lorsque qu’ils entretiennent des rapports d’échanges avec des personnes essayant de se renseigner sur leur cœur de métier. C’est ce que nous avons ressentis avec mes camarades. 

Conclusion

Pour conclure, cet article s’achève sur la conviction qu’être employé dans un data centers nous amène à subir une forte pression psychologique. Cela peut s’expliquer par plusieurs éléments. Premièrement, les data centers sont amenés à gérer des données très importantes, celles de toutes nos vies, de toutes nos activités, de nos banques en passant par la sécurité sociale etc… Ces informations doivent absolument rester secrètes et, nous le savons aujourd’hui, sont parfois la source d’attaque pirate et de tentative d’intrusion. Ainsi la pression qu’exerce cette responsabilité sur des employés qui jusqu’à présent n’était pour la plupart pas habitués à subir cela peut s’avérer être une charge assez lourde à porter sur ces épaules. Deuxièmement, la charte de confidentialité que ces employés signent les obligent à garder la même discrétion envers des étudiants curieux qu’avec leur propre entourage. Aucune information ne peut et ne doit sortir . Ainsi il ne peuvent rien partager de leur travail avec leur propre famille ceux qui peut ajouter un poids. Il m’a semblé constater une sorte d’auto-contrôle des employés entre eux, notamment à Paris mais aussi par la structure elle-même. Les caméras sont là pour surveiller les visiteurs ou aussi les employés. En effet, il semblerait que les employés soient sous étroite surveillance. Enfin, je suis persuadé que l’univers ultra sécurisé dans lequel travaillent ses employés alimente une environnement psychologique tendu. Tous ces éléments combinés peuvent en partis expliquer le turn over auquel semble être sujet cette profession.

Richard Bouttement

Quand la banalité urbaine protège nos données

Avant de nous intéresser en profondeur à ces piliers de l’ère numérique, nous n’aurions jamais eu l’idée de les étudier. Mais de quoi parlons-nous ? Les data centers, objets à la fois fascinants et mystérieux, gages de la sécurité de nos données, au cœur de nos nouvelles vies virtuelles, ces bâtiments protéiformes et presque secrets constituent l’objet central de notre étude.

Structures matérielles protégeant l’immatériel, les data centers ont nourri tout autant notre réflexion qu’ils ont créé en nous des interrogations. Pour ce compte-rendu, nous nous intéressons à deux dimensions caractéristiques : la sécurité et l’invisibilité. Pour ce faire, nous choisissons de nous intéresser à une entreprise phare spécialisée dans les data centers, située dans plusieurs bâtiments à Aubervilliers. Nous choisissons un site majeur de l’entreprise, endossant parfaitement ces deux caractéristiques. Nommés également « espaces de colocation neutres » par Clément Marquet dans sa thèse, cette appellation démontre bien la complexité de ces infrastructures, à la fois à la grande fonctionnalité mais aussi subtilement discrètes. Aussi invisibles qu’inaccessibles, aussi discrets qu’austères, et aussi sécurisés qu’aseptisés, les data centers questionnent. Ainsi, notre problématique sera la suivante : Comment les data centers allient-t-ils habilement invisibilité et sécurité, en s’implantant dans la ville d’Aubervilliers ?  

En effet, ces deux caractéristiques sont le fruit de nombreuses interrogations. Comment un bâtiment si caché peut-il être aussi protégé ? Et à l’inverse, comment sécuriser un lieu lorsque celui-ci passe inaperçu ? Invisibilité et sécurité sont-ils complémentaires ? Indissociables ? Toutes ces problématiques constituent des objets d’études abordés par de nombreux chercheurs et notamment les architectes. En tant que créateurs de structures, la controverse des data centers nourrit leurs interrogations. L’architecte Soline Nivet propose d’ailleurs une étude de ces milieux construits dans son ouvrage où elle les associe à de grands « Bernard l’Hermites », comme cachés sous leur coquille (Architectures et espaces des économies numériques, 2019). En effet, ces nouveaux bâtiments, qui n’existaient pas avant, offrent une nouvelle façon d’envisager la fonctionnalité de nos espaces. Ces structures, l’architecte les nomme pertinemment de nouvelles « espèces d’espaces ». Une vision originale qui nous a amené à nous pencher en partie sur l’aspect visuel de ces lieux, combiné bien évidemment à une dimension fondamentale : la sécurité.

C’est pourquoi, tels des détectives du numérique, nous nous prenons au jeu. Nous endossons, Mathilde Chantreuil et Brian Akloo, nos casquettes d’observateurs afin d’esquisser le plus fidèlement possible, les phénomènes controversés mais riches que constituent ces puissants gardiens du numérique.

9h17 : Arrivée sur les lieux et visite du data center 

Mardi matin, 9 heures et des poussières, un froid de canard au thermomètre, une belle lumière d’hiver. Le froid sec nous prend puissamment au cou et nous réveille. Nous sortons juste de la ligne 12 du métro à l’arrêt Front Populaire. La ville est calme, vide et désertée par les habitants partis travailler à Paris. Notre observation commence vers 9h20, nous entrons dans un site, puis deux, accompagnés par nos collègues de master. Certains data centers sont plus bruyants que d’autres, certains sont sales et à la façade presque délabrée. Le premier que nous observons jouxte des poubelles, des déchets, tels une grande décharge amassée devant ce bâtiment secret. Pas étonnant que cela surprenne, car au premier abord, rien ne nous donnerait envie de rentrer. Après une première observation en petit groupe de classe, très peu concluante, nous décidons de nous éclipser tous les deux, afin d’augmenter nos chances de recueillir les ressentis des passants. On ne va pas se mentir, un binôme effraie moins que tout un groupe d’étudiants, même souriants. À la recherche de témoignages vrais, spontanés, mis surtout sur le vif, nous embarquons pour la deuxième partie de notre observation.

C’est après quelques errances dans la ville vide d’Aubervilliers, que nous nous imprégnons d’une atmosphère particulière, à la fois industrielle et étrange. Au croisement de l’avenue des Chemins de fer industriels et de l’avenue Victor Hugo, se dresse le bâtiment 260. Siège de l’entreprise, cet imposant bâtiment nous séduit de par son allure et son apparence si lisse. Au cœur d’une zone industrielle, où seules quelques boutiques font face au data-center, nous sommes seuls. Devant nous, un portail blanc avec un grand feu rouge. Nous prenons notre courage à deux mains et sonnons. Un petite porte s’ouvre et nous pénétrons à l’intérieur de l’accueil de l’entreprise.

Une femme nous accueille, derrière une vitre blindée. Elle est souriante, rassurante et ne paraît absolument pas sceptique quant à notre venue dans ce lieu inhabituel. Avec elle, ancienne étudiante en communication, nous échangeons quelques mots sur l’objet de notre observation. Nous lui demandons si nous pouvons entrer pour visiter. Malheureusement, c’est presque impossible. « Vous pourriez rédiger une lettre à l’intention du directeur du site, pour éventuellement visiter, mais je ne vous promets rien » nous dit-elle. Les visites, hors professionnelles, sont très rares, mais nous ne perdons rien à tenter. Nous nous attelons donc à rédiger notre lettre, consciencieusement. Après plus de deux semaines, cette dernière restera sans réponse. Nous saluons la femme de l’accueil après avoir obtenu une photographie de son précieux badge survolant son polo gris au nom de la société. Nous nous éclipsons ensuite par la même porte blindée par laquelle nous sommes rentrés. Le feu vert s’allume, puis s’éteint. Le verrou se ferme, les caméras nous surveillent probablement, mais notre mission est terminée, ou presque. Nous sommes déjà ravis d’avoir pu rentrer dans cet immense laboratoire à la façade tout sauf chaleureuse.

Cette expérience, malgré un accueil agréable au sein du data-center, nous montre à quel point la sécurité doit être irréprochable. À l’intérieur, des portiques dignes d’un hall d’aéroport, et une propreté à l’image d’un cabinet dentaire. La dimension ultra procédurière nous impressionne, mais nous sortons du bâtiment et continuons notre observation car après tout, une lettre sans réponse est aussi une réponse…

Photographie de l’angle de la rue face au data center
Zoom sur le feu rouge du portail du data center d’Aubervilliers

10h29 : Entretiens avec les commerçants et micro-trottoirs 

Bâtiments matériels protégeant l’immatériel, structures physiques conservant le non physique, les data centers ont nourri tout autant notre réflexion qu’ils ont créé en nous des interrogations. Dans l’ouvrage « Data centers, derrière la façade » (Diguet C., Lopez F., 2018), les deux chercheuses qualifient ces bâtiments comme les « infrastructures stratégiques de nos vies numériques ». Relativement contradictoire car si ces objets jouent une place fondamentale dans nos quotidiens, ils ne paraissent pas jouer un rôle aussi important au sein de nos espaces urbains. Presque camouflés par leur banalité, ils passent inaperçus, ou presque. À la différence d’une jolie façade sur laquelle on se retournerait en marchant, les data centers sont totalement à l’opposé. Ce côté invisible est d’ailleurs souligné par Stephen Graham (Impact spatial et énergétique des data centers, 2015) qui désigne la « furtivité » comme caractéristique majeure de ces lieux. De plus,  l’invisibilité est aussi une des caractéristiques phares qu’on retrouve dans la littérature en Infrastructures studies, et notamment dans les travaux de Brian Larkin (The Politics and Poetics of infrastructures, 2013).

Il est quasiment 10h30 et notre observation nous permet déjà d’appréhender plus concrètement ces gardiens du numérique. L’ambiance est assez froide et déserte, mais nous prenons notre courage à deux mains, et tentons de pénétrer les boutiques faisant face à ce bâtiment de marbre. 3 magasins, quasiment similaires, longent un grand trottoir en béton, un peu surélevé. Nous poussons la lourde porte vitrée et entrons dans la première boutique, où les grands mannequins en plastique dégagent une ambiance un peu austère. Pour ne pas surprendre les gens, nous décidons de jouer sur l’innocence et la curiosité. Nous restons évasifs dans notre approche, sans aborder le sujet des data centers et nous nous présentons comme des étudiants faisant une étude du quartier.

Les premières commerçantes, méfiantes, nous répondent très furtivement : « je ne sais pas » ou bien « je ne me suis jamais posé la question ». Nous tentons d’accueillir chaque mot des vendeuses avec le sourire, surpris par leur méconnaissance. Nous entrons dans une autre boutique, remplie de robes de mariés, à la décoration festive, un peu insolite. Les réponses sont les mêmes mais cette fois, le terme de « bureaux » apparait : « je crois que ce sont des bureaux, on voit pas mal de gens passer » nous dit-elle. Nous décidons de la questionner quant à l’aspect visuel du bâtiment. « Ce n’est pas très beau non, c’est sûr, mais bon je ne fais pas tellement attention, ça fait tellement longtemps qu’il est là » nous dit-elle. En d’autre termes, un lieu inesthétique, mais passable, qui ne fait pas tâche avec le paysage. Ainsi, la mission d’invisibilité du data center est réussie et le bâtiment n’attire pas plus que cela le regard des habitants. Une observation ressort tout de même : une absence de curiosité et d’intérêt de la part des passants. À Aubervilliers, personne ne souhaite réellement savoir ce qui se cache derrière ce grand Bernard-l’Hermite de béton. Et lorsque le terme « centre de données » est évoqué, l’enthousiasme n’est pas tellement grandissant.

Nous sortons des boutiques et commençons un micro-trottoir en interpellant les livreurs et autres commerçants dehors. Ils déchargent des camions de cartons de vêtements et autres marchandises. Certains fument des cigarettes, adossés à des parcelles bétonnées. Une lueur du soleil d’hiver nous éclaire, l’ambiance est calme. Le data center, au sein de ce tableau industriel aux couleurs ternes, se fond dans le paysage. Presque invisible, d’une banalité évidente, il s’harmonise avec les dizaines de façades grises du secteur. Nous en déduisons que le bâtiment que nous observons passe réellement inaperçu. Notre ressenti sera vite corroboré par notre prochain interlocuteur, un commerçant habitué, de passage dans le quartier. “D’après vous, qu’est ce que ce bâtiment en face de nous là ?” Nous lui demandons, en pointant le data center du doigt. « Ça ? Pour moi c’est un dépôt, un entrepôt ou quoique ce soit. Si vous ne m’en aviez pas parlé, je n’aurais même pas fait attention. Je ne regarde pas ça. Car même pour les numéros 254, 255, c’est la même chose, c’est gris en ferraille. » nous répond-il. Plutôt démonstratif du caractère invisible du data center, le témoignage souligne l’extrême discrétion de la structure au sein de la zone industrielle. Comme il nous le fait savoir, “exactement la même chose que les autres”. Ainsi, le data center se fond entièrement dans le décor et les couleurs des bâtiments qui l’entourent. La banalité évidente et la discrétion est donc pertinemment pointée du doigt par le livreur.

C’est d’ailleurs le fil conducteur de la réflexion de Stephen Graham, pour qui ces bâtiments sont « impossibles à identifier, si ce n’est pour une poignée d’enthousiastes des infrastructures.» (Graham, 2015, p. 35). Ce constat participe à l’opacité qui règne autour des data centers. Mais, pour ces structures, c’est aussi un gage de qualité et de sécurité auprès de leurs clients, ce qui nous fait faire le lien avec l’aspect sécuritaire fondamental. Au cœur d’une zone industrielle à la limite de la désuétude, le data center s’implante dans un paysage relativement vide, uniquement ponctué par les aller-retours des camions de livraison. C’est ce que souligne Clément Marquet dans son travail Les data centers enfoncent le cloud : enjeux politiques et impacts environnementaux d’internet. Le chercheur évoque que ces immenses infrastructures se situent souvent “dans les campagnes, profitant d’hectares de terrains peu chers.”

Vue depuis la vitrine du magasin en face du data center

11h02 : Échange avec les ouvriers du data center 

Après ces échanges en face du data center, nous décidons de contourner celui-ci afin d’interroger des ouvriers qui travaillent du côté  de l’avenue des chemins de fer industriels. En gardant la même approche, nous abordons deux ouvriers en uniforme, en plein travail sur un îlot de terre jouxtant le grand bâtiment. Du béton sortent plein de fils, comme des pâles, ou des conduits d’aération. Nous supposons qu’ils sont électriciens. Mais pour qui travaillent-ils  ?

Timides, nous osons nous approcher. Un homme d’une quarantaine d’années  tenant des papiers à la main, s’approche de nous. Plutôt avenant et souriant, il accepte de nous répondre. Il se présente comme le chef des travaux, mais quels travaux ? Nous commençons premièrement par l’interroger sur le bâtiment sans en aborder la fonction. De suite, il paraît surpris, voire méfiant. L’homme commence par nous dire qu’il ne sait pas ce qu’est le bâtiment, qu’il n’en sait rien. Plutôt étonnant pour quelqu’un qui y travaille… Surpris par sa réponse, nous décidons de creuser un peu en révélant cette fois-ci le réel sujet de notre étude : les data centers. Soudainement, l’ouvrier, auparavant sceptique, se détend. En quelques secondes seulement la discussion prend une nouvelle tournure, cette fois délivrée de toute appréhension de sa part. L’échange se poursuit de façon fluide. L’homme est chargé de projet pour la climatisation de data centers. Nous comprenons donc que bien qu’il savait ce qu’était le bâtiment, il a refusé de nous le dire au début de notre échange. Le nom “data center” comme gardé secret par l’ouvrier souligne le caractère mystérieux, presque inquiétant du lieu. Comme quoi, même face à deux étudiants innocents, la fonction du lieu ne doit pas être divulguée. Devoir de confidentialité ou conscience professionnelle ? Nous n’en savons trop rien, mais même courte, cette attitude nous en dit long sur l’univers tant secret de ces gardiens du numérique.

L’échange se poursuit, l’homme se détend de plus en plus, esquisse parfois des sourires, amusé par notre étude insolite. Portés par la richesse de son témoignage, nous nous laissons plonger dans le récit de sa carrière, au sein de plusieurs data centers de la région parisienne. Cet homme est notre interlocuteur parfait : il a expérimenté de fond en comble les moindres recoins de ces bâtiments. Nous nous laissons absorbés par ses propos, révélateurs d’une extrême sécurité : « Le data center pour lequel j’ai travaillé à Saint-Denis, je ne me souviens plus du nom, mais c’est un très gros data center. Le plus gros que j’ai vraiment vu, ça m’a vraiment marqué. C’est impressionnant, c’est très propre, on croirait un laboratoire ». Il concède que comparé à Saint-Denis, celui d’Aubervilliers est bien plus petit. À croire que certains data centers sont comparables à des usines géantes. L’ouvrier poursuit en nous expliquant les procédures draconiennes auxquelles il est confronté dans son travail : « On avait un cahier des charges et il fallait que j’explique le mode opératoire, et quand je disais, il faut faire un trou ici, il fallait que ça soit là. […] si je dis ah merde, on avait prévu de faire un trou là et finalement il faut le faire ici, il faut refaire une procédure, envoyer aux USA, les USA doivent valider, et le chantier d’arrêtait ». Extrêmement marqué par les règles très strictes des data centers, l’homme compare le bâtiment à un immense laboratoire ou un hôpital.

Ainsi, des procédures d’entrée et de sortie au déroulement des travaux, chaque travailleur doit suivre à la lettre des directives strictes. Clément Marquet l’exposait d’ailleurs dans son article, en parlant des portes avec authentification d’empreinte, et des portiques de sécurité à franchir (Les data centers enfoncent le cloud : enjeux politiques et impacts environnementaux d’internet, 2019). La description de notre interlocuteur nous rappelle aussi l’incendie du data center d’OVH. Depuis cet incident, des dispositions ont été actées pour que lors des appels d’offres, des informations sur la norme certifications APSAD concernant le mode de construction et de fonctionnement du bâtiment soient être communiquées. Ainsi, des procédures indiscutables combinées à une grande discrétion illustrent bien la nécessité de conserver les data centers dans un univers clos. Ainsi, invisibilité et sécurité iraient de paire, dans un paysage industriel où la dernière des volontés serait d’attirer la curiosité, ou pire encore… les regards.

Cliché de la façade droite du data center

11h58 : Fin de la visite, notes et réflexions 

Nous rentrons à la station de métro, il est presque midi et après avoir passé toute la matinée debout dans le froid, la faim nous creuse l’estomac. Heureux d’avoir recueilli autant d’échanges si pertinents, les témoignages de nos différents interlocuteurs ont corroboré notre hypothèse de départ : Ainsi, les deux caractéristiques majeures des data centers seraient étroitement liées. À la fois invisibles et sécurisés, inaccessibles et aseptisés, les data-center où ces “bernard-l’hermites” du web réussissent leur mission en s’implantant directement dans le paysage d’Aubervilliers. Comme fondus dans un tableau gris, industriel, presque terne, ces infrastructures stratégiques de nos vies virtuelles réussissent avec brio leur mission : celle de protéger nos données.

Nous ne cachons pas qu’il était très délicat d’aborder un sujet aussi inhabituel et inconnu pour nous que les data centers. En effet, difficile de saisir la complexité et le caractère mystérieux de ces bâtiments si inconnus de tous, sans s’y confronter réellement. Sans nos témoignages, photographies, micro-trottoirs et une observation sur la durée, nous n’aurions jamais pu saisir ce qui fait l’unicité et les contradictions de ces nouveaux objets de l’ère numérique. La première observation à Paris n’a pas été concluante et nous étions plutôt perplexes quant à la productivité de cette méthode. Mais lors de la seconde observation (celle recensée dans ce présent compte-rendu), la richesse de nos entretiens et la grandeur des lieux nous ont d’autant plus stimulés à approfondir notre étude. En presque 3 heures d’observation de terrain active, nous sommes revenus les mains gelées, les carnets plein de gribouillages, le téléphones plein de clichés et surtout l’esprit nourri par des questionnements divers et variés. C’est en nous confrontant à la réalité de ces objets qui ont un rôle fondamental dans nos vies de citoyens connectés, que nous nous sommes laissés guider par un sujet d’étude aux infinies possibilités.

Ainsi, cet aspect sécuritaire du data-center pourrait être abordé du point de vue de la sécurité du personnel, travaillant dans ces bâtiments. En effet, si des données sensibles venaient à être dévoilées, elles pourraient attirer la convoitise de certains. De même, afin d’étayer les angles d’attaque quant aux data centers, il serait pertinent de s’intéresser à l’aspect nationaliste des états, qui ont un contrôle sur les données des géants du web. De ce fait, les états pourraient obliger les GAFAM à utiliser des data centers basés uniquement dans le pays où ils opèrent. Cette réflexion interroge notamment les enjeux de souveraineté d’un pays et de protection des citoyens. Comme quoi, nous pensons que les data centers constituent indiscutablement des objets d’études extrêmement riches, sources de beaux questionnements et futurs travaux scientifiques. Alors, invisibles pour les citoyens mais présents dans le paysage urbain, méconnus de tous mais utiles à tous, les data centers sont en réalité des mines précieuses sans lesquelles notre vie virtuelle et certains de nos souverains n’existeraient plus. S’intéresser à eux, c’est regarder la ville différemment, car si aujourd’hui le tissu urbain et les bâtiments nous abritent nous, êtres humains, certains abritent nos données. Et sans nous en rendre compte, nous cohabitons en réalité sans cesse avec le cloud. 

Finalement, l’ère grandissante du numérique nous prouve que la fonction de la ville dépasse de loin les frontières de la simple vie physique. Désormais, il est peut-être temps de regarder différemment le paysage urbain et d’imaginer que derrière ces façades bétonnées et ces portes blindées ne se cachent pas toujours des vies humaines, mais des vies… virtuelles.

Par Mathilde Chantreuil et Brian Akloo 

Les enjeux derrière la localisation des data centers

Lors de la première séance d’observation, qui a eu lieu dans le quartier du Sentier dans le 2e arrondissement parisien, Lina et moi évoluons avec nos camarades. L’intention de départ de chacun étant de visiter les datas center du quartier. Cependant, l’effet de groupe conjugué au caractère “à l’improviste” de nos visites, effrayait le personnel des datas center. Face à aux refus de visiter, et au fait que tout le monde se concentrait sur la même chose autrement dit le data center en soit, nôtre binôme à décider qu’il fallait regarder ailleurs. 

Dès lors, nous avons commencé à nous balader autour des datas center avec les questions suivantes en tête : qu’est ce qui les entourent ? Sont-ils connectés avec les acteurs du quartier ? Pourquoi ont ils été implantés ici précisément ?

De cette première séance d’observation est ressortie le fait que les data centers sont situés à côté d’espaces de coworking, d’établissements d’enseignement, des bureaux. 

L’enjeu de la deuxième séance d’observation était donc de savoir si oui ou non à Aubervilliers, l’écosystème observé à Sentier allait se répéter. 

À Aubervilliers, on retrouve une concentration forte de data center sur un périmètre assez restreint. Et dans ce périmètre, on retrouve des campus universitaires (EHESS, PSL, Paris Nanterre,…), des espaces de coworking, des bureaux, des studios de cinéma,… Autrement dit des acteurs qui produisent beaucoup de données et qui ont besoin de les stocker.  

Ce qui nous a interpellé c’est donc l’écosystème dans lequel se trouve les datas center. En se doutant bien que ces derniers se trouvaient dans ces ​​lieux par hasard, nous avons ainsi eu envie de creuser le pourquoi avoir choisi le quartier du Sentier et Aubervilliers ? 

De cette dynamique découle d’autres interrogations plus larges : Pourquoi la localisation des data center est-elle importante ? Qu’est ce qui va déterminer l’implantation d’un data center ? Qu’est ce qu’un territoire attractif pour un data center ? De quels enjeux dépend la localisation d’un data center ? 

Pour répondre à ces questions, nous travaillons à partir des notes, des photographies et de vidéos prises lors des visites, et aussi à partir des cartes car le choix d’implanter un data center se fait avant tout à l’échelle nationale. En effet, nous verrons dans le compte rendu que la localisation, l’implantation d’un data center, résulte d’enjeux politiques (stabilité politique du pays, législation), économiques (être favorablement positionné par rapport à nos clients pour leurs proposer le meilleur service), et géographiques (localisation des data centers concurrents à proximité, approvisionnement en énergie, nécessité que la localisation soit stratégique).

Nous verrons également qu’il existe un cercle vertueux entre les data center et leurs clients (entreprises, université,…), ainsi on observe une relation interdépendance. L’un, attire l’autre : la construction de bureaux va attirer l’implantation de data center et inversement.  

I)  Les enjeux politiques :

Avant les deux séances d’observation, on s’y attendait, à se retrouver face à des bâtiments froids, à des boîtes noires d’accumulation de données informatiques. Répartis au quatre coins du monde, de la baie de San Francisco aux fjords finlandais, nous nous retrouvions sur le territoire de la Plaine Commune, là où les datas center se multiplient. Notre premier objectif était de suivre le groupe. On avait tous décidé qu’il était important de pénétrer dans ces infrastructures. Notre curiosité débordante a joué de nous puisqu’aucun intervenant ne nous a laissé dépasser l’accueil. Par ailleurs, l’accueil était déjà un endroit recouvrant de multitudes d’informations. Carla et moi s’étions entendues pour établir une partie sur les enjeux politiques des datas center. Notre attention était alors de trouver des informations permettant de répondre à cette problématique. Le premier datacenter visité sur la Plaine Commune, Equinix PA5, nous a permis d’aborder cette partie avec pleins d’idées en tête.

Carte de l’ensemble des établissements Equinix dans le monde
Source Equinix

Cette carte (ci contre), prise en photographie dans l’accueil du data center Equinix, témoigne d’enjeux profondément politiques mais aussi géographiques. On remarque la forte implantation des datacenters dans les pays du Nord, et très peu dans les pays du Sud. 

Pourquoi ce phénomène de concentration occidentalisée ? Pourquoi on trouve des datacenters en France et pas en Afghanistan ?

 

Cette carte nous a donné l’idée de trouver une autre carte neutre. Ainsi, nous avons décidé de “dé zoomer” et passer à l’échelle internationale pour étudier la répartition des centres de données dans le monde à l’aide de la « data center map »(ci-dessous).

Carte datacenters monde, Datacenters map

De cette dernière, on observe un grand nombre de centres de données dans les pays occidentaux contre très peu dans les pays dit du Sud, notamment sur le continent Africain où l’on en compte 55 dont 19 se situent en Afrique du sud (le pays). Les Etats-Unis en compte à eux seuls 2705. De ces chiffres on en déduit qu’il est primordial pour l’implantation de data centers que la politique et la sécurité du pays soient stables. En effet, il est nécessaire de disposer d’un système de hauts niveaux de sécurité, de connectivité, de services et de compétences. 

En ce sens, l’implantation d’un data center résulte donc avant toute chose d’enjeux politiques et notamment des législations à l’échelle européenne et nationale. Les flux de données et d’autant plus lorsqu’il s’agit de données personnelles sont très légiférées, à l’image de la directive européenne qui interdit les transferts des données personnelles en dehors de l’Union Européenne à moins que le pays ou le destinataire n’assure un niveau de protection suffisant. Donc en fonction des différentes lois, il sera plus ou moins intéressant pour une entreprises qui stock des données de s’installer ou non sur un territoire.  

À l’échelle locale, l’implantation de data centers dépend également des politiques et dynamiques adoptées par la ville. L’important nombre de data center que nous avons recensé à Aubervilliers traduit d’une volonté politique de la mairie de vouloir développer ce marché sur son territoire. Si la volonté de la ville avait été contraire au développement de data center, il n’y en aurait pas autant. Pour les entreprises proposant un service de stockage de données, il est primordial que les acteurs locaux soient “facilitateurs“. 

II ) Enjeux géographiques

D’après la carte Datacenter France 2021, la carte ci-dessous représentant les centres de données en France métropolitaine en 2021, on observe que les centres de données sont principalement situés dans Paris et sa proche banlieue.

Cartographie des data centers 2021
Global Security Mag

En effet, sur environ 190 data centers, 65 se situent en Ile de France.

Cette forte concentration s’explique par différents facteurs : 

Premièrement, Paris est une ville connectée avec des infrastructures technologiques développées, ce qui est primordiale pour les data center de par leur consommation importante en électricité. En effet, la France et Paris en particulier possèdent un réseau électrique dense et efficace permettant un approvisionnement en énergie fiable et continu. Ce qui représente un atout déterminant dans le choix d’implanter un centre de données sur un territoire.

Deuxièmement, en 2019 l’INSEE chiffrait à 1 377 233 établissements en Ile de France, ce chiffre traduit une forte demande de stockage de données informatiques. Lors de nos deux visites autours des data centers dans le quartier du Sentier à Paris et ceux de Front Populaire à Aubervilliers, nous avons remarqué des espaces de coworking abritant des sociétés diverses , des bureaux.

Photographie prise à Aubervilliers

D’après un technicien rencontré à Aubervilliers, pour les centres de données, être à proximité de ses clients « c’est plus simple en cas de problème, et ça améliore le service ». Côté entreprise, c’est un réel avantage que ses données soient stockées à proximité de ses locaux, la localisation des données a un réel impact sur la qualité du service dont vous pouvez bénéficier en termes de rapidité et sécurité des communications. Le technicien poursuit “l’idéal pour un data center c’est qu’il soit situé à proximité des nœuds de transit entre l’entreprise, ses propres serveurs et ses propres clients. On parle alors de “data center de proximité”, autrement dit le besoin de faire appel à des centres de données plus proches. Cette proximité entre ces acteurs engendre pour les entreprises un gain en autonomie et en rapidité, et optimise également la latence et le coût des communications.

Par ailleurs, lors de notre séance d’observation à Aubervilliers et plus précisément dans les environs de la station de métro Front populaire, la grande proximité entre les six datas centers  Equinix PA6, Intexions (PAR1, PAR2, PAR5) et GTT nous a interpellé. Dans un deuxième temps, suite à l’étude d’une carte qui recense les centres de données dans les environs (Aubervilliers, Pantin, Saint Denis, La Courneuve), on constate que les treize data centers situés dans ces quatre communes sont relativement proches. Ils se concentrent dans un rayon d’environ 6 km. Cette concentration s’explique par les arguments développés précédemment, mais également par le fait qu’il est bénéfique pour une entreprise qui stock des données d’être implantée dans un environnement technologique et concurrentiel. Le technicien interrogé, à propos de l’intérêt de cette proximité, nous a brièvement parlé du phénomène d’interconnexion de data centers. Il s’agit d’une technologie permettant de mettre en relation un grand nombre de centres de données. Cette interconnexion engendre un partage des ressources physiques et virtuelles entre les différents sites. 

On parle d’effet d’agglomération, autrement dit, la possibilité de réaliser des gains de productivité grâce à la proximité géographique des entreprises les unes avec les autres. Elles ont intérêt à se regrouper, de manière à économiser ces coûts et à générer des externalités positives.

Cet effet d’agglomération attire d’autres acteurs, voulant également bénéficier des diverses externalités positives. Ainsi, ce technicien nous a confié avoir été formé à l’université Paris 13 à Villetaneuse, ville environnante de la Plaine Commune.  La présence de ce centre de formation à proximité de nombreux data centers est une aubaine pour ces derniers qui bénéficient d’une main d’œuvre qualifiée et disponible. Et inversement pour les diplômés, qui disposent d’une grande offre d’emplois.  

Cet effet d’agglomération attire également d’autres acteurs dont nous n’avons pas forcément idée. À l’image de la découverte que nous avons faite lors de notre visite du quartier du Sentier, ainsi nous sommes tombés nez à nez avec un camion stationné devant le centre de données TELEHOUSE Paris Jeûneurs. Sur ce camion était marqué « Confidentialys, la destruction sécurisée de vos documents, PAPREC groupe ».

Photographie prise dans la rue du Sentier, Paris 2 ème

Dès lors, nous nous sommes renseigné sur Paprec, qui est une société offrant en autres un service d’effacement des données, de poinçonnage des disques durs (pour les rendre inutilisable) et broyage de ceux-ci. Et leur site qui s’occupe de ce service se trouve à… Sarcelles ! Autrement un site implanté dans une région où la concentration en data centers y est forte.

III) Enjeux économiques :

Lors de nos visites, nous avons été interpellé par la différence entre les data center de Sentier et ceux d’Aubervilliers, les premiers étaient beaucoup plus petits en termes de superficie . Le centre de données Telehouse à Sentier se compose d’un étage contre des centaines mètres carrés à Aubervilliers. De plus, cette carte

Carte datacenters Ile-de-France, Global Security Mag, 2021

témoigne du nombre élevé de centres situés en banlieue comparé à ceux situés dans Paris. Cette différence de superficie s’explique par le prix du foncier très élevé dans Paris intra muros. Face à cette contrainte financière, les entreprises privilégient l’implantation de data centers autour de Paris. Cette concentration s’explique de par la proximité avec beaucoup de sièges d’entreprises, et  par la connectivité  sur le territoire francilien. Comme on peut le voir sur cette photo (lignes de bus) prise à Aubervilliers témoigne de ce besoin d’être connecté.  Aubervilliers en l’occurrence est très bien desservie en termes de transport comme l’indique ce panneau. 

Par ailleurs, nous nous sommes demandé pourquoi un data center doit être proche de ses clients ?

Le premier data center visité se trouvait à Bonne Nouvelle : on avait les bureaux de Total Energies juste en face : le bâtiment en face, mais aussi la Maif start up qui se trouvait au premier et au deuxième étage de l’immeuble. Les deux derniers étages ne sont pas mentionnés pour des causes de sécurité. Mais lorsqu’on s’aventure dans ces derniers, on voit qu’il y a bel et bien un  « petit » data center. L’adjectif ‘petit’ est emprunté au technicien qui nous a ouvert les portes de cette boîte noire. L’idée d’être proche de sa clientèle rejoint l’accessibilité de la structure. Se trouvant au dernier étage, ce data center permet au start up, se trouvant plus bas, une proximité de ses données. Il nous indique qu’il en existe un plus grand à Charonne. Cette phrase nous a marqué puisqu’elle sous-entend que développer des petites structures permet une plus grande présence sur le territoire engendrant la multiplication de clients, et donc de l’offre. La proximité avec la clientèle a l’avantage de faciliter le contact entre les parties et d’améliorer le service en cas de problème par exemple.

En outre, le deuxième datacenter – visité dans le quartier du Sentier – était intéressant car il a conforté notre idée “d’écosystème” autour des data centers.  On a observé de plus près les « plaquettes » retranscrivant toutes les entreprises dans ce même bâtiment. La photographie rend sensible la multitude des entreprises se trouvant dans ce même bâtiment.

Photographie prise dans le bâtiment au 26 rue du Sentier, Paris 2 ème

Or, l’entreprise, et la présence du datacenter ne sont pas mentionnées sur la plaquette. Entre société de consultants en ingénierie et agence de relations publiques, tous les acteurs se retrouvent dans ce même immeuble au 26 rue du Sentier. En tant qu’entreprise, la proximité est intéressante, mais aussi rassurante. Ce simple et même immeuble est à lui seul un exemple d’ écosystème. Rien n’est externalisé, tout se tient dans bâtiment à la façade haussmanienne

La proximité de la clientèle témoigne d’un enjeu purement économique. Les datas centers à Aubervilliers sont encore plus flagrants : la proximité entre les deux et les centres dynamiques, autrement dit des entreprises, des campus universitaires… C’est pourquoi nous avons décidé d’élaborer une carte interactive afin de percevoir la myriade d’acteurs se trouvant autour de ces infrastructures. Elle permet d’observer la concentration de datas center et de leurs clients/acteurs sur un même territoire, ici le territoire de la Plaine Commune. Les acteurs sont grands puisqu’on retrouve des campus universitaires, des centres de recherches ou encore la Banque de France. Notre observation était assez répétitive à la Plaine Commune, car les structures apparentes étaient les mêmes, et la proximité était telle que nous avions rapidement fait le tour. L’idée de faire une carte interactive était intéressante puisqu’elle permettait de prendre du recul sur ce qu’on avait observé. Mais surtout elle permettait de quantifier les acteurs environnants. 

Pour la carte, il faut cliquer sur les insignes afin d’avoir le lieu exact. Les bleues sont les datacenters, et les rouges les acteurs environnants : 

Carte Écosystème des datacenters sur le territoire de la Plaine Commune, Unmap

http://umap.openstreetmap.fr/fr/map/anonymous-edit/688927:1YGgQbXfSGajZOtjWkswU7kHshk

Ainsi, ces lieux de démesure entrent aussi  en compte dans la question de la gestion des données. Cette implantation dépend aussi de la clientèle : la proximité des centres dynamiques est un atout commercial pour les data centers. Cette histoire se répète aujourd’hui, par exemple, pour les universités. Lors de la conception de la carte interactive, ce qui a le plus retenu notre attention c’était bien le nombre de campus universitaires autour de ces structures. Après plusieurs recherches approfondies, nous avons compris pourquoi ces infrastructures étaient aussi proches d’elles ! En réalité, les universités voient leur base de données croître. Ainsi, face à cette nouvelle demande, les universités se doivent de stocker leurs données dans de plus grandes structures, et avec la plus grande sécurité. Voilà pourquoi la Plaine Commune est en partie une concentration d’infrastructures. De plus, être près des productions électriques permet de faire des économies sur ces coûts

Finalement, nous pouvons dire qu’il existe une sorte de cercle vertueux autour de l’écosystème du data center. Ces derniers sont des acteurs indispensables à l’activité économique et au développement numérique du territoire du fait qu’ils produisent de la valeur et de la croissance.  En effet, l’implantation de centres de données crée de l’emploi (technicien, personnel de sécurité, ménage,..), attire l’installation, établissements scolaires, d’entreprises tournées vers le numérique mais pas seulement car toutes entreprises a besoin de stocker ses données. Et inversement, les entreprises attirent des data centers. Il y a une certaine relation d’interdépendance entre tous ces acteurs qui justifie leur localisation à proximité offrant un meilleur service. Il rend donc la ville attractive et participe à la transformation des villes en smart cities.

Paris et ses datacenters : machines modernes au cœur de la ville millénaire

La première fois que l’idée de mon compte-rendu a commencé à prendre forme c’était le 15 octobre, jour du séminaire en cours. Avant de commencer à étudier les data centers, j’avais une idée vague de ce qu’ils étaient : de grandes structures perdues dans les périphéries des villes, à l’abri des regards et des dangers, déguisées en entrepôts. Et bien qu’en étudiant les centres de données de la Plaine Commune cette idée ait été confirmée, j’ai été frappé par le nombre de data centers situés en plein coeur de Paris (11 à Paris intra-muros selon france-datacenter.fr).

Passionné par cette ville depuis mon adolescence au Mexique, j’ai appris avec le temps que Paris était bien singulière par rapport aux autres villes du monde : sa densité et son architecture ancienne lui donnaient bien sûr sa célébrité et sa skyline légendaire, mais elles lui fermaient aussi les portes de la modernité et des grandes structures qui demandent, bien entendu, de l’espace.

Le jour du séminaire, en discutant entre camarades, j’ai commencé à penser à ma propre vie dans cette ville ; il y a tellement de moments où, en regardant autour de moi, en flânant dans des rues tracées il y a mille ans, la société numérique dans laquelle on vit semblerait être invisible. Bien sûr, les gens sont sur leurs portables, les écrans nous entourent de plus en plus, mais par l’architecture et les l’urbanisme de la ville il semblerait difficile de dire que tout un monde de données vit derrière.

 

En apprenant donc qu’à Paris il y avait plusieurs data centers, je me suis dit que mes observations auraient lieu dans la ville pour tenter de comprendre non seulement les différentes manières dont ces structures se rendent visibles dans le dense paysage parisien, mais aussi pour analyser le rôle qu’ils jouent dans leurs quartiers d’implantation. Ce qui suit, c’est la narration précise des mes observations du 9 novembre et du 9 décembre 2021 dans le 2e, 8e et 17e arrondissements de Paris. 

 

Paris 2ème : le quartier du Sentier, toute une vie numérique

Le 9 novembre, en groupe, notre classe fit la première visite sur place des data centers parisiens. Dans le quartier du Sentier, à 9h30 du matin, la rue était très animée. Ce jour-là, le sujet de mon compte-rendu n’étant pas très défini, je ne savais pas ce que je voulais observer exactement. Je me laissai donc guider par le groupe, en espérant être supris. 

En quittant le métro Bonne Nouvelle et les grands boulevards, on entra dans les rues sinueuses et étroites du 2ème arrondissement de Paris. Après une dizaine de minutes de marche, on arriva au 38 rue des Jeûneurs où, selon le site france-datacenter.fr, se trouvait un data center. La rue était à l’abri de l’agitation des grands boulevards, et il n’y avait qu’une poignée de passants. L’une de nos camarades, en s’arrêtant, nous dit qu’on y était. Nous nous retrouvions devant un immeuble bien parisien, avec sa pierre de taille, même auteur que les autres, mais ce qui m’a surpris c’étaient ses grandes fenêtres et des portes grandes ouvertes. 

À ce moment-là, je me suis demandé si l’adresse qui était indiquée était la correcte. Pourquoi les portes d’un lieu qui se voudrait sécurisé (selon nos connaissances en cours) seraient ouvertes de cette manière ? Nous sommes donc entrés dans une cour d’immeuble vide, à l’exception d’une ou deux personnes qui faisaient le ménage à l’intérieur du bâtiment. 

Dans la cour, les différents étages du bâtiment étaient marqués, comme sur la façade, par de grandes fenêtres. À l’apparence, rien ne semblait indiquer qu’il y avait un centre de données à l’intérieur de ce bâtiment. En interrogeant la femme de ménage à l’intérieur de l’immeuble, elle nous dit qu’elle ne savait pas de quoi on parlait. 

En regardant les différents étages indiqués sur l’ascenseur, même chose : à part des noms de bureaux et un Starbucks, pas de data center.

On prit les escaliers et ce n’est qu’en arrivant au troisième étage qu’on trouva enfin ce qu’on cherchait : Telehouse. Les fenêtres de l’immeuble, comme le montre la photo ci-dessous, nous montrèrent l’évident. Là où il y avait un data center, impossible de regarder à travers.

 

Image de la cour intérieure de l’immeuble 38 rue des Jeûneurs, prise depuis le 3ème étage

 

Je fus surpris par un paradoxe auquel je ne m’y attendais pas. Je pensais que les data centers à Paris auraient la porte fermée, mais celui-ci nous accueillit d’une manière inattendue. Non seulement nous réussîmes à entrer dans l’immeuble, mais le technicien du data center nous accorda aussi quelques minutes d’entretien, où il nous parla de son rôle là-dedans et de la relative ancienneté du lieu (premier centre Telehouse à Paris ouvert en 1996).

L’invisibilité de ce data center fut donc pensée de manière subtile, en se plaçant en hauteur (3e et 4e étages) et en déguisant ses fenêtres (voir la photo ci-dessus). 

Je me suis donc demandé, en sortant du lieu, après 45 minutes d’observation, quel rôle pouvait jouer un data center dans ce quartier si dense de Paris. Je pense que tout simplement que la proximité serait son facteur d’attractivité principal, chose que le site web de Telehouse France confirme plus ou moins, en se vantant de ses « localisations stratégiques ». 

 

Paris 8ème : rue du Faubourg Saint-Honoré, des données qui frôlent le pouvoir

Mes deux dernières observations eurent lieu un mois plus tard, le jeudi 9 décembre. Au moment de voir la carte des data centers à Paris, celui qui m’avait interpellé le plus c’était celui du 68 rue du Faubourg Saint-Honoré. Comment un data canter pouvait-il exister à deux pas du palais présidentiel, de l’Élysée ? 

Le 9 décembre, je me levai donc avec plein de doutes : pourrai-je observer quelque chose ? L’accès à l’immeuble sera-t-il possible ? Quels clients pourraient bénéficier d’un tel emplacement ? J’avais aussi légèrement peur de faire des observations dans ce quartier de la Madeleine, synonyme de pouvoir. 

Dans la ligne 1 du métro, station Concorde, il n’y avait pas beaucoup de gens à 13h de l’après-midi. En sortant, je vis surtout des touristes aux regards curieux qui ne cessaient de s’arrêter devant les monuments. Je voulus d’abord faire un tour du quartier pour comprendre son écosystème, ses commerces et raisons d’être. Je pris donc la rue de Rivoli, puis à gauche, rue de Castiglione, pour monter vers la place Vendôme. Sans surprise, j’observai les grands hôtels et boutiques de luxe qui s’enchaînaient. 

En arrivant place Vendôme je fis le tour de joailleries, du Ministère de la Justice, puis notai les différentes entreprises situées aux quatre coins de la place royale.

Photo de la liste des entreprises et organismes logés à l’Hôtel d’Evreux, 19 place Vendôme (75008)

Ci-dessus, je prends en photo les noms des entreprises et bureaux installés dans l’un des somptueux hôtels particuliers de la place.

En comprenant que de nombreuses grandes marques de luxe (Valentino, Dior, Schiaparelli, etc.) et de bureaux d’avocats s’étaient installés dans le quartier, je me dis que le data center rue du Faubourg Saint-Honoré leur serait utile grâce à sa localisation toute proche. 

Je pris ensuite le tracé médiéval de la rue Saint-Honoré, au nord de la place, pour marcher vers l’ouest, en direction du data center. La rue sinueuse me présenta des centaines de boutiques de luxe et de joaillerie qui s’enchaînaient l’une après l’autre, leur renom devenant majeur le plus je m’avançais. Par moments, des portes se trouvaient ouvertes pour présenter une liste d’entreprises et de bureaux dans leurs bâtiments respectifs, comme photographié ci-dessous :

Photo prise de l’interphone d’un immeuble situé rue Saint-Honoré (75008). À noter : les bureaux de Dior, Valentino, et plusieurs bureaux d’avocats.

Je continuai, émerveillé par la beauté de la rue et par le nombre impressionnant de passants, touristes bien habillés et véhicules, puis traversai la rue Royale pour arriver enfin rue du Faubourg Saint-Honoré. 

Continuation de la rue où je me trouvais, je ne fus pas surpris par ce qu’elle me proposait : boutiques de luxe, grandes marques de mode. Je notai cependant un nombre moindre de gens sur la rue, comme si j’entrais véritablement dans le faubourg d’une ville. Il y avait encore beaucoup de boutiques, certes, mais elles devenaient de plus en plus exclusives (Hermès, Roger Vivier, Cartier, Saint-Laurent, etc…) et leurs portes étaient gardées. 

Après une pause déjeuner rue de Surène, juste à côté, j’allai enfin vers le data center, à deux pas. Je vis l’ambassade d’Ouzbékistan en descendant la rue d’Aguesseau, puis arrivai rue du Faubourg Saint-Honoré devant la résidence de l’ambassadeur américain : j’étais certainement à côté du pouvoir. 

En regardant à droite, il n’y avait plus de véhicules : je vis l’Élysée. Je marchai vers le numéro 68, et décidai d’y entrer. Comme le data center rue des Jeûneurs, les portes automatiques s’ouvrirent. À ma surprise, et contrairement au premier data center, celui-ci (Claranet) était indiqué, aux côtés des autres noms logés à l’adresse, dès l’entrée du bâtiment (voir photo ci-dessous).

Je m’avançai le long d’un couloir moderne, immaculé, et arrivai à l’accueil. Devant moi, un immense jardin intérieur était entouré d’immeubles. J’expliquai à une jeune femme qui j’étais, pourquoi je venais, et lui demandai si elle connaissait l’existence du data center dans l’immeuble. Elle me dit que non, qu’elle ne savait pas car elle avait récemment commencé à travailler à cette adresse. En me dit ensuite que si je souhaitais entrer il fallait que je prenne rendez-vous. 

J’aurais bien aimé lui poser plus de questions, l’interroger sur d’éventuelles nuisances sonores (en sachant que c’est l’une des particularités des data centers), mais dans le stress du moment je sortis dans la rue et restai devant l’immeuble. 

Après une recherche rapide sur le site de Claranet, je vis, comme pour le premier data center, l’idée de « Cloud de proximité ». J’appris aussi que Claranet avait des partenariats avec des géants du stockage, comme Google Cloud, Amazon Web Services et Microsoft.

 

Ma conclusion de ce centre de données, si proche du pouvoir, de grandes entreprises et de milliers de bureaux, fut qu’il avait été installé rue du Faubourg Saint-Honoré pour des questions (comme le premier) de proximité. En ayant des liens avec les géants du stockage, ce ne serait pas surprenant d’apprendre que les grandes entreprises parisiennes et marques de luxe du quartier, profitant d’une grande couverture médiatique, chercheraient à stocker leurs données au coeur de la ville. Bien que je sois resté avec l’envie d’entrer dans l’immeuble et de tenter d’observer plus d’indices visuelles de son existence, je reste intrigué par la présence du nom à l’entrée du lieu et par l’ignorance de l’accueil, comme si j’avais eu devant moi un grand paradoxe du visible et de l’invisible, du dit et de l’inconnu. 

Photo prise de la rue du Faubourg Saint-Honoré le 9 décembre 2021 à 14h25
Entrée de l’immeuble moderne du 68 rue du Faubourg Saint-Honoré

 

Paris 17ème : le data center (presque) invisible de la rue de la Condamine

Ma dernière visite eut lieu le même jour, quelques heures plus tard, dans le quartier des Batignolles du 17ème arrondissement. 

Je pris le métro à Pyramides, avenue de l’Opéra, puis arrivai à Pont Cardinet vers 15h. Après quelques minutes de marche, je compris que je n’étais plus dans même quartier ; il n’y avait plus de boutiques de luxe ni de ministères, mais un nombre impressionnant de commerces, services, cafés, restaurants… Les Batignolles sont un quartier différent, et à 15h ce jeudi il était très animé. Son architecture, comme partout dans Paris, est assez dense. Mais celle du quartier est un peu plus basse, vestige du village qu’il était il y a quelques siècles. 

Après avoir pris la rue Boursault, je montai par la rue de la Condamine, où se trouve le data center. Je remarquai que dans la rue il n’y avait pas trop de passants, mais qu’elle était un lieu de passage de véhicules, assez bruyante. 

Photo prise de la rue de la Condamine (75017) le 9 décembre à 15h23

En arrivant devant l’immeuble je fus impressionné par son aspect vétuste. Tout semblait indiquer que l’immeuble était abandonné : porte principale condamnée (voir photo ci-dessous), fenêtres du rez-de-chaussé opaques… Bref, j’allai sur le trottoir d’en face pour regarder les fenêtres des autres étages, mais l’immeuble semblait complètement vide. 

Porte couverte/condamnée du data center de la rue de la Condamine
Sonnette du data center rue de la Condamine, avec sa caméra de surveillance et le nom du centre de données

J’approchai donc une porte de garage, à gauche de l’immeuble, et trouvai une toute petite sonnette accompagnée d’une caméra de surveillance avec « Global SP » marqué juste au-dessus. En vérifiant sur le site des data centers, je confirmai qu’il s’appelait ainsi. 

Je sonnai et la porte s’ouvrit quelques secondes après. J’étais dans une grande réception, aux plafonds hauts et à l’aspect aussi vétuste, mais avec un acceuil à ma gauche et plusieurs d’affiches informatives. J’approchai d’une dame blonde, dans la trentaine, et lui expliquai que j’étais étudiant et que je voulais juste avoir quelques informations concernant le data center. 

Avant de lui demander quoi que ce soit, elle me dit qu’elle ne pouvait pas me répondre, et que si j’avais besoin d’informations je devais tout simplement aller sur le site web. Plus précisément, elle me dit qu’elle n’avait « aucune information à ce sujet ». En face de l’immeuble, une jeune dame rangeait des outils dans un atelier do it yourself. En lui demandant si elle savait qu’un data center se trouvait juste en face, elle répondit affirmativement, puis me dit qu’elle discutait souvent avec les techniciens et femmes de ménage du centre. Après lui avoir demandé si elles percevait des nuisances sonores, elle me dit que ça faisait une quinzaine d’années qu’elle était là et n’entendait rien, puis m’indiqua le haut de l’immeuble avec son doigt, en disant que je devrais surtout interroger les voisins. 

Je vis là-haut le seul indice clair de l’existence du centre : des jalousies baissées au dernier étage, comme si les machines étaient installés en haut de l’immeuble, à l’image du premier data center observé. 

Jalousies baissées au dernier étage de l’immeuble rue de la Condamine

Je n’eus plus de réponses, mais restai devant cet immeuble du 19ème siècle, vieux, à l’esprit abandonnée. Je pensai à la façon dont ce data center, à différence des autres, s’était approprié tout un immeuble, tout une structure dans un quartier résidentiel. En cherchant sur le site web, j’appris la même chose que pour les deux autres : le data center proposait, avant tout, la proximité. 

 

Pour conclure, les trois observations faites le 9 novembre et le 9 décembre m’ont montré des visages différents de la manière dont les data centers s’intègrent dans le paysage parisien. 

Dans la dense capitale mondiale qu’est Paris, il est intéressant de comprendre les manières dont ces nouvelles machines, miroirs de la société numérique dans laquelle on vit, prennent place, s’installent, se montrent ou se cachent. Je postule que les data centers parisiens sont installés dans au coeur de la ville pour des raisons de proximité avec les nombreuses entreprises ou organismes présents, mais il est certain qu’il y a plein d’autres raisons à explorer.  

J’aurais bien aimé comprendre, lors de mes recherches, qui étaient exactement les clients de ces centres de données parisiens. Cela m’aurait donnée une vision plus claire des choses, et du choix de leur emplacement. J’aurais aussi aimé passer plus de temps dans leurs quartiers respectifs, observer les entrées et sorties des gens dans les immeubles, et acquérir une vision globale de l’écosystème dans lequel ces machines s’insèrent. 

Je resterai, grâce à cet exercice, plus attentif aux choses qui m’entourent, et aux signes clairs des transformations numériques et sociales qui révolutionnent notre monde. Pour l’instant, il reste encore beaucoup de mystère, mais n’a-t-on pas le pouvoir de déchiffrer nos villes ? 

 

Implantation des data centers en Seine-Saint-Denis : la création de nouveaux emplois ?

Dans le cadre de ce cours d’Outils d’observation de la ville, nous avons passé un semestre à étudier les data centers et la façon dont les citoyens interagissent avec ces structures. De plus en plus nombreuses en raison de notre production toujours plus grande de données informatiques, elles sont inconnues de la plupart d’entre nous, et ont pourtant le pouvoir de façonner les territoires où elles se trouvent. Un façonnage non seulement visuel et spatial, mais aussi économique et social, comme le montre l’enquête que nous présentons aujourd’hui.

Cette enquête a commencé avec la lecture de la thèse « Binaire béton.: Quand les infrastructures numériques aménagent la ville* » de Clément Marquet, dans laquelle un certain nombre d’acteurs politiques de Plaine Commune justifiait l’implantation des datas centers dans cette zone comme un vecteur de création d’emploi et de formation pour la Seine-Saint-Denis. Cette région étant l’une des plus touchées par la problématique du chômage en France, nous avons décidé de nous concentrer sur ce thème durant notre enquête de terrain, afin de déterminer si ces structures pouvaient effectivement offrir emplois et formations aux habitant.e.s de Seine-Saint-Denis.

© Unsplash // Luis Quintero

Pour réaliser cette enquête, nous avons, en plus de nos lectures scientifiques (notamment le chapitre 5 de la thèse de Clément Marquet) et de la consultation d’articles en ligne, réalisé une observation sur le terrain et un entretien téléphonique. 

Notre observation de terrain a été réalisée dans l’un des data centers de l’entreprise Equinix à Aubervilliers, le lundi 29 novembre 2021. Nous y avons rencontré un technicien, un manager, et une agente d’accueil travaillant sur place. Ayant été absentes ou n’ayant pu recueillir d’informations assez précises lors des visites organisées sur le temps scolaire, nous avons effectué cette visite en dehors des horaires de cours et seulement à deux. Nous faisons l’hypothèse que cela a en partie participé à notre facilité à obtenir des réponses à nos questions, en plus de notre statut d’étudiantes. 

En effet, les trois interlocuteurs que nous avons rencontrés se sont tous montrés tout à fait disposés à nous répondre. Cela a pu nous surprendre, puisque de part la grande opacité des activités des data centers, nous nous attendions à plus de réticence, l’une de nous ayant eu des difficultés à trouver des interlocuteurs disposés à lui parler lors de sa première observation à Paris. Cela pose également la question d’une plus forte réticente à l’interaction dans la ville de Paris, que nous n’avons malheureusement pas eu le temps d’étudier dans cette enquête.

Par souci d’efficacité, nous avions décidé de centrer nos questions sur les problématiques d’emploi et de formation, et ainsi d’interroger les personnes que nous rencontrerions sur leur formation antérieure, leur emploi actuel, et les perspectives de carrière possibles au sein des data centers. Nous avons cependant été surprises de remarquer que sur trois personnes interrogées, deux d’entre elles ont directement abordé la question de la sécurité des data centers ainsi que des clients de l’entreprise, tout en insistant sur l’aspect confidentiel de ces données, qu’ils ne pouvaient donc pas vraiment nous communiquer. 

C’est à la suite de cette première observation de terrain que nous avons pu confirmer l’existence, déjà évoquée par Clément Marquet dans sa thèse, d’une formation à l’IUT de Villetaneuse créée spécialement pour travailler en tant que technicien de centre de données. Le B.U.T Génie Électrique et Informatique Industrielle (GEII), créé en 2013 à l’initiative de Fabienne Floret, propose en effet une spécialisation au terme d’un cursus plus général vers les métiers des data centers, et selon le manage d’Equinix rencontré, c’est dans cette formation que sont formés la plupart des stagiaires de l’entreprise.

Nous avons donc pris contact avec les responsables de cette formation et avons pu obtenir un entretien avec Abdel Senoussaoui, industriel dans le domaine des services informatiques aux data centers et professeur au sein de ce D.U.T depuis sa création en 2013. Par manque de temps pour nous rendre à l’IUT de Villetaneuse, nous avons dû réaliser cet entretien par téléphone. Malgré une incapacité à visiter les locaux de la formation, la bonne volonté et la clarté du discours de M. Senoussaoui nous a permis d’obtenir des réponses précises à nos questions. 

À ce stade de notre enquête, nous avons donc pu faire évoluer notre point de vue, d’un scepticisme important face à un discours politique qui mérite d’être interrogé, vers un intérêt réel pour une formation qui nous paraît dynamique, innovante et tournée vers l’avenir. La thèse de Clément Marquet ayant été publiée trop tôt pour avoir de véritables retours sur le marché de l’emploi et de la formation liés aux data centers en Seine-Saint-Denis, nous espérons que ces conclusions pourront éclairer davantage sur les perspectives qu’ouvrent les centres de données pour le territoire et sa population.

De l’hypothèse de data centers peu créateurs d’emploi…

À la lecture du chapitre 5 de la thèse de Clément Marquet, nous nous sommes d’abord montrées sceptiques. Comme évoqué précédemment, plusieurs acteurs politiques de Plaine Commune justifiaient le choix d’autoriser et même d’encourager l’implantation de data centers dans cette zone avec divers arguments. Ils choisissaient notamment de voir cette implantation comme une façon de dynamiser le marché de l’emploi local, en amenant à la création de nouveaux postes et de formation sur le territoire. 

Cette justification politique mérite que l’on s’attarde sur elle, car elle est particulièrement forte dans un département comme la Seine-Saint-Denis, qui a le taux de pauvreté le plus élevé de l’Hexagone. Selon une étude publiée par l’INSEE en février 2020, le taux de chômage y dépasse les 10% depuis 20 ans, et la proportion d’habitants vivant en dessous du seuil de pauvreté est « deux fois supérieure à la moyenne nationale ». Par ailleurs, en 2015, 28 % des jeunes de 18 à 24 ans étaient sans emploi, ni formation. 70 % des emplois hautement qualifiés sur le territoire sont occupés par des non-résidents, point également évoqué par Clément Marquet, qui précise que les sièges sociaux d’entreprises comme SFR, la SNCF ou Veolia, implantés à Plaine Commune, emploient principalement la population locale, peu qualifiée, pour des postes de sécurité, de ménage ou de restauration, et que les autres salariés viennent majoritairement de Paris. 

© Unsplash // Taylor Vick

Dans ce contexte, que l’on puisse considérer l’implantation de nombreux data centers à Plaine Commune comme un véritable vecteur de création d’emplois nous a paru être davantage une stratégie politique, ayant pour but de légitimer une implantation servant surtout des intérêts économiques. Pourtant, la confrontation de cette hypothèse plutôt cynique avec la réalité du terrain nous a permis de réaliser notre erreur. En effet, il apparaît que l’industrie des data centers, très dynamique et en constante expansion, offre véritablement des perspectives de formation et d’emploi à la population locale de Seine-Saint-Denis. 

« Si on avait les ressources économiques, on pourrait placer 100 élèves en stage. »

Abdel Senoussaoui constate en effet qu’à l’issue de leur premier stage, 75% de la vingtaine d’élèves du parcours Data centers se voient proposer un CDI. Ce taux d’embauche élevé peut s’expliquer par la spécificité du parcours Data centers proposée par l’IUT de Villetaneuse, qui donne aux étudiants des compétences dans les domaines électriques, informatiques et climatiques. Auparavant, les data centers recrutaient des techniciens formés dans l’un de ces domaines seulement, alors que la gestion des data centers nécessite les trois. D’où une forte demande des entreprises pour des élèves sortant de cette formation.  

Toujours selon M. Senoussaoui, il lui serait possible de placer une centaine d’élèves en stage vu la demande des entreprises, mais l’université n’a de ressources financières que pour accueillir une vingtaine d’entre eux. Il nous explique aussi que ses étudiants, une fois embauchés, sont régulièrement démarchés par la concurrence, parfois seulement six mois après le début de leur premier poste. Ce fort taux d’embauche nous est par ailleurs confirmé lors de notre visite dans l’un des data centers d’Equinix, où l’un des managers nous informe que la plupart de leurs stagiaires viennent de l’IUT de Villetaneuse, et que beaucoup d’entre eux se voient proposer un CDD ou un CDI à la suite de leur stage. 

« Le turnover n’est pas plus élevé qu’ailleurs. Certains collaborateurs sont dans l’entreprise depuis dix ans. »

Au-delà de ces perspectives d’embauche en fin de diplôme, les possibilités d’évolution au sein de l’industrie des data centers apparaissent réelles. Le fort turnover évoqué dans la thèse de Clément Marquet semble être à relativiser : tous nos interlocuteurs, bien que reconnaissant le caractère particulier d’un emploi fonctionnant aux 3:8 avec des horaires parfois décalés, estiment que le turnover n’est pas plus important que dans d’autres domaines professionnels. 

Le manager rencontré à Equinix nous indique que certaines personnes sont dans l’entreprise depuis dix ans, et que les perspectives d’évolution dans la hiérarchie sont réelles, avec des possibilités de passer de technicien à manager, puis à haut-responsable. Le technicien présent sur place explique s’y plaire et ne pas envisager de partir, après avoir été embauché il y a six ans. Du côté de la formation et du bilan qu’on peut faire de la première promotion, entrée à l’université en 2013, M. Senoussaoui nous informe en riant que certains élèves sont à présent des collègues. On note même des perspectives d’évolution à l’international, avec un ancien élève aujourd’hui responsable opérationnel d’un data center à Dubaï, et un autre à New York. 

© Pixels // Brett Sayles

Dans l’ensemble, nous notons qu’il s’agit d’une industrie dynamique, en pleine expansion. La demande pour des techniciens qualifiés est forte, et les étudiants de la formation de Villetaneuse paraissent pour l’instant satisfaits à tous les niveaux. Selon M. Senoussaoui, ils rentrent de stage épanouis, en ayant gagné en maturité grâce à une vraie immersion dans le monde du travail et l’occasion de prendre des responsabilités. Les perspectives réelles d’emploi, ainsi qu’une rémunération conséquente pouvant aller jusqu’à environ 2500 € pour un premier poste (auxquels s’ajoutent éventuellement primes et avantages), confortent d’autant plus les étudiants dans cette voie. Avec un effectif provenant majoritairement de Seine-Saint-Denis, et quelques élèves de Paris et des Hauts-de-Seine, nous pouvons en conclure que cette formation, et par extension la demande liée à l’implantation des data centers à Plaine Commune, peut apparaître comme un véritable vecteur d’emploi pour la région. 

… À la découverte d’une formation tournée vers l’avenir

Nous avons aussi découvert lors de cette recherche une formation certes jeune, puisqu’elle a ouvert en 2013, mais d’une grande modernité. Notre société étant désormais vouée à se développer avec et par le numérique, il y a un fort enjeu pour les universités à adapter leurs formations à ces changements rapides. Et avec une production toujours plus massive de données, l’industrie des data centers se place comme un acteur important de cette évolution. 

« La révolution numérique est en route. 60% des métiers de demain n’existent pas encore. »

Pour M. Senoussaoui, avec une révolution numérique en route et 60% des métiers de demain qui n’existent pas encore, il y a un vrai enjeu pour les universités à participer à la création des métiers à naître. Avec l’expansion constante de l’industrie des data centers, le travail de technicien au sein de ces structures apparaît comme un de ces emplois du futur. Même constat chez Equinix, dont l’un des managers estime que c’est « une industrie qui a de l’avenir »

Cette année, la faculté accueille sa première promotion de « Brevet Universitaire Technologique » (B.U.T), voué à remplacer petit à petit le couple D.U.T/Licence professionnelle proposé comme le seul parcours spécialisant jusqu’à l’année dernière. En parcourant le site de la faculté, nous pouvons lire que la formation a pour vocation de « développer des connaissances et des compétences techniques spécialisées en informatique »

© Unsplash // Alex Kotliarskyi

De plus, M. Senoussaoui nous explique lors notre entretien qu’à partir de l’année prochaine, les étudiants auront la possibilité de faire une alternance, dès leur deuxième année de B.U.T, au lieu du schéma actuel qui ne proposait qu’un stage de spécialisation en fin de deuxième année. En effet, il est nettement plus intéressant pour les entreprises d’avoir des étudiants sur un temps plus long afin de les former correctement et de les suivre durant tout leur apprentissage. Cette formation en alternance permettra ainsi d’augmenter les effectifs de manière substantielle. Comme déjà évoqué plus haut, le dynamisme du marché fait que les candidats sont convoités par les entreprises et les démarchages sont fréquents, afin de débaucher les techniciens des data centers concurrents.

« Nous faisons vraiment en sorte de valoriser la technologie au féminin. »

Par ailleurs, si la formation de l’IUT de Villetaneuse est composée en majorité d’étudiants masculins, M. Senoussaoui nous explique que de réelles initiatives sont menées par la formation pour attirer des candidates féminines. « Une grande partie de la formation est masculine, mais on a aussi des filles. On met beaucoup l’accent dessus, sur le fait de changer les mentalités dans ce domaine-là, de dire que la technologie n’est pas réservée uniquement aux hommes. », nous dit-il. 

Il nous apprend que l’université a développé un programme sur le sujet avec Microsoft, pour « valoriser la technologie au féminin ». En approfondissant nos recherches sur ce projet, nous trouvons des programmes mis en place bien avant les études supérieures avec, dès le collège, une formation « wi-filles » proposée aux jeunes filles de Seine-Saint-Denis afin de les sensibiliser aux métiers du numérique. Le but étant de pallier à la discrimination subie par les femmes dans le numérique et sur le marché de l’emploi. Ce programme de soixante heures, actuellement sous la tutelle de réseaux comme Girls in tech et Duchess, a été créé en 2014 en Seine-Saint-Denis et il s’étend depuis 2018 au niveau national. 

© Unsplash // ThisIsEngineering RAEng

En nous rendant sur le site de la fondation FACE (Fondation Agir Contre l’Exclusion), qui s’occupe actuellement de la formation, nous avons pu écouter et lire des retours très positifs de la part des jeunes filles qui l’ont intégrée : cela leur donne la chance de découvrir un nouveau secteur d’activité, de se tourner vers de nouveaux horizons, et leur apporte un enrichissement personnel. Ce type de programmes confirme que la révolution numérique actuelle peut bel et bien trouver une résonance sur le marché de la formation et de l’emploi en Seine-Saint-Denis. 

Les initiatives de l’IUT de Villetaneuse dans ce sens semblent fonctionner, puisque M. Senoussaoui nous apprend par ailleurs que deux anciennes élèves de la formation sont aujourd’hui managers de data centers chez Microsoft. 

« Nous allons monter un data center à l’IUT, pour mettre les étudiants en situation réelle. »

À l’heure où la nécessité de stocker des données est de plus en plus importante, nous avons donc bien compris que la demande pour des techniciens capables d’entretenir ces data centers et de contrôler leurs énergies et réseaux est forte. Le bon fonctionnement des data centers, et donc du stockage de nos données, repose en effet entièrement sur les épaules de ces techniciens, dont les missions sont complexes et variées.

C’est pourquoi, afin de donner à ses étudiants plus de compétences techniques, l’IUT de Villetaneuse a également pour projet d’installer son propre mini data center « à vocation pédagogique » au sein de l’établissement. Mieux former les élèves avant qu’ils partent en stage ou en alternance en les mettant en situation réelle, avoir une « vitrine pédagogique » pouvant permettre à l’université de trouver de nouveaux partenaires industriels… Pour M. Senoussaoui, très impliqué dans ce projet, les avantages sont multiples. En parallèle, la volonté de faire venir à l’IUT plus d’intervenants industriels pour former et rendre compte du terrain, mais aussi des demandes des entreprises, reste très importante. 

Si cette enquête demande à être relativisée, par d’autres études sur des data centers d’entreprises concurrentes et par une analyse globale du nombre de personnes employées par les data centers en Seine-Saint-Denis et de leur formation antérieure, nous pensons pouvoir dire à l’issue de cette recherche que cette industrie peut véritablement être créatrice d’emploi pour la région. La formation de l’IUT de Villetaneuse, qui pourrait selon M. Senoussaoui  être reproduite dans d’autres universités locales en raison de son succès, nous paraît tout à fait moderne, en cohérence avec son temps, forte d’une compréhension aiguë des enjeux actuels de l’industrie, et plus globalement de notre société. Notre entretien au data center d’Equinix, qui nous a confirmé que cette formation fournissait bel et bien des employés aux entreprises, renforce cette hypothèse d’un véritable impact social positif des data centers dans la région. 

Marquet C. (2019), Binaire béton : Quand les infrastructures numériques aménagent la ville. Sociologie. Université Paris-Saclay, 2019, 403p.

 

Jeanne MORVAN et Lorraine BOUTET

 

 

Les alternatives françaises du cloud computing, ainsi que leurs services et législations

Pour aborder le sujet du cloud computing, comprendre son fonctionnement, et son utilité, j’ai trouvé intéressant de partir de l’angle du secteur français et notamment de l’alternative de l’OVH. Tout d’abord, il semble judicieux de cerner les termes et définitions de ce sujet assez technique pour être sûr de bien se l’approprier. 

Qu’est ce que le “cloud computing” ? Le cloud computing est l’accès à de multiples services informatiques via internet et à partir d’un fournisseur d’accès.

Il est important de s’interroger sur les questions d’hébergement, de localisation ainsi que de transfert de données. En effet, c’est en explorant ces aspects du cloud computing et de la législation des entreprises du cloud computing que l’on peut comprendre l’importance du développement d’une alternative française du cloud computing.

Je propose ici un tableau récapitulatif des principaux services proposés par les fournisseurs du cloud computing  : 

Saas “ Software as a Service “ ou en français : « logiciel en tant que service » qui est une solution logicielle applicative hébergée dans le cloud et exploitée en dehors de l’organisation ou de l’entreprise par un tiers, aussi appelé fournisseur de service.
Paas “Platform-as-a-service” en francais “Plate-forme en tant que service” est un type d’offre de cloud computing dans lequel un fournisseur de services fournit une plateforme à ses clients, permettant de développer, d’exécuter et de gérer des applications commerciales sans avoir à construire et à maintenir l’infrastructure que ces processus de développement de logiciels requièrent généralement.
Iaas L’”infrastructure as a service” ou infrastructure en tant que service en français est un modèle de cloud computing destiné aux entreprises où : l’entreprise gère le Middleware des serveurs, et surtout les logiciels application ; le fournisseur cloud gère le matériel serveur, les couches de virtualisation, le stockage, les réseaux.

L’OVH, une alternative française ? 

Fondée à Paris en 1999 par Octave Klaba, OVH, une société française spécialisée dans la fourniture de services informatiques et d’hébergement web. Sur le marché international, la société est encore peu connue à l’heure actuelle, mais l’OVH est la première entreprise française et européenne dans le domaine du Cloud. Elle gère et entretient 32 centres de données dans 19 pays, avec un total de 400 000 serveurs qu’elle conçoit et construit. C’est environ 18 millions d’applications web et plusieurs milliers d’instances Cloud par mois qu’elle héberge C’est en Europe que la plupart des Data Centers sont basés, principalement en France avec 8 à Roubaix, 4 à Strasbourg et 2 à Gravelines, qui accueillait également les hubs de Paris qui sont aujourd’hui fermé. C’est pourquoi c’est une excellente alternative de cloud computing et de prestataire de services si l’on souhaite profiter des avantages liés à la proximité des serveurs : performance, conformité, sécurité, qualité client…

Néanmoins en 2017 l’OVH affirme sa volonté de devenir un des leaders mondiaux du Cloud. C’est par la mise en place de 6 datas centers au Quebec, 1 à Vint Hill aux Etat Unis , 2 a Sydney et 1 à Singapour dont la capacité a doublé depuis 2021. C’est sur 140 pays qu’OVH totalise plus de 1 600 000 clients. Parmi eux, 14 des sociétés du CAC 40 et 35 sur 100 des plus gros sites de e-commerce français. Depuis sa création en 1999 OVH Cloud à produit un peu plus de 1,1 million de serveurs. Cela représente 400 000 serveurs en production aujourd’hui et 2400 employés d’OVH dans le monde. 

Après s’être implanté comme un leader en Europe et en France, c’est à l’internationale que l’entreprise veut s’étendre. Pour le CEO Michel Paulin, les avantages comparatifs de la firme pour s’affirmer à l’internationale sont la transparence et la simplicité de ses solutions, mais également sa politique de transfert de données du cloud pour aller vers des stratégies dites “multi-cloud” grâce à la réversibilité. Le fondateur de la firme a expliqué sa vision de vouloir développer un écosystème européen du numérique qui puisse être capable de rivaliser avec les géants du GAFAM. Pour ce dernier, les sociétés européennes qui se tournent vers Google ou Amazon ne se rendent pas compte des risques liés à la loi américaine du Cloud Act. Cette loi stipule que le fournisseur sur demande du gouvernement est dans l’obligation de fournir des données. C’est dans cette optique que l’OVH Cloud souhaite s’inscrire comme une alternative respectueuse des valeurs chères aux européens qui sont la confiance, la transparence et de respect des données personnelles. 

Le ministre français de l’économie Bruno Lemaire a chargé l’OVH Cloud en collaboration avec Dassault Systèmes de définir un “Cloud de confiance” et un cahier des charges pour développer des offres concernant les données sensibles et non sensibles. 

Les valeurs de responsabilité.

OVH Cloud a rejoint début 2020 l’association Point de Contact pour renforcer son engagement dans la lutte contre les contenus illégaux et préjudiciables et donner une image plus légitime de cloud responsable grâce aux experts de l’association. Cette adhésion à l’association Point de Contact devrait permettre à OVH Cloud de réagir plus rapidement. Afin de protéger toutes les parties prenantes, les signalements seront traités plus rapidement. En outre, les clients seront mieux intégrés dans la lutte contre les contenus prohibés.

OVH participe au projet de Cloud européen Gaia-X

Initié par la France et l’Allemagne, l’Europe souhaite s’émanciper des géants du numérique américains et chinois en développant un écosystème Cloud propre a elle même avec le projet Gaia-X. Le lancement officiel qui a eu lieu le 4 juin 2020 donne comme objectif la construction d’une “infrastructure sécurisée de données en réseau” en réunissant des fournisseurs de Cloud, des utilisateurs ainsi que des institutions. Ce  “ métacloud ” européen prendra d’abord la forme d’un référentiel de choix en termes de localisations de données, de certifications et de type de services. Puis, il se matérialise par un catalogue de solutions validées et sécurisées en constante évolution. Cette association basée en Belgique compte parmi les 24 membres fondateurs l’OVH Cloud ainsi que d’autres français tels qu’Atos, EDF, Docaposte, Safran Orange, Outscale et Scaleway. Les géants allemands tels que Deutsche Telekom, SAP, Siemens, BMW et Bosch seront à leurs côtés. 

Un partenariat stratégique fut annoncé en novembre 2020 par OVH Cloud et Google Cloud afin d’accélérer la transition numérique des entreprises. Les organisations européennes pourront ainsi passer plus rapidement au Cloud, et répondre aux exigences en termes de sécurité des données et de confidentialité lors du déploiement d’applications  “cloud-native”. Par exemple, la technologie Anthos de google et l’infrastructure OVH permettra de faire fonctionner la nouvelle offre de Cloud Privé Hébergé. Ce cloud privé sera donc exploité et géré par OVH mais bénéficiera de la technologie de Google. Ce partenariat s’étendra dans le futur avec davantage de solutions conjointes à destination des entreprises européennes. Pour Google Cloud, c’est aussi une manière d’étendre sa présence en Europe… Ce partenariat compte s’étendre dans le futur en proposant davantage de solutions conjointes à destination des sociétés européennes. C’est un accord qui permet également à Google Cloud de s’étendre sur le marché européen du cloud.

Extension du marché d’OVH aux activités sensibles. 

Le SecNumCloud est une certification très prisée des fournisseurs de Cloud mais elle est aussi très compliquée à obtenir. Néanmoins, OVH a annoncé en janvier 2021 avoir obtenu cette certification auprès de l’ANSSI (l’Agence nationale de sécurité des systèmes d’information). C’est donc la liste très restreinte des fournisseurs agréés, tels que 3DS Outscale (le Cloud de Dassault) et Orange qu’OVH a rejoint.

 Mais qu’est ce que le SecNum Cloud ?C’est un titre qui est accordé à l’offre de cloud privé Hosted Private Cloud du fournisseur. Il s’agit d’une solution d’IaaS basée sur la technologie VMware. Suite à la certification du SecNum Cloud, toutes entreprises ou organisations d’activités sensibles pourront s’en remettre à la firme OVH Cloud pour leurs services. Mais c’est également le cas des organisations définies comme Opérateur d’importance vitale (OIV), Opérateurs de services essentiels (OSE), ou Fournisseurs de services numériques (FSN). Selon Julien Levrard, RSSI d’OVHcloud, cette certification est  » l’aboutissement d’une montée en maturité de 10 ans  » de l’offre de Cloud privé de la firme française. Elle est à attribuer à plusieurs facteurs, dont  “une maîtrise en profondeur de la sécurité de la plateforme, une structure de gestion des plans d’action de sécurisation éprouvée, des systèmes conçus pour garantir à nos clients la localisation de leurs données… le tout encadré par une équipe d’experts hautement qualifiée. Toujours selon le RSSI, le niveau d’exigence de la qualification a amené OVH à “placer la barre encore plus haut pour proposer un service de confiance, et accessible au plus grand nombre grâce à notre approche industrielle” .

Ainsi, les dispositifs de sécurisation et d’isolation renforcés hébergeant les services Hosted Private Cloud sont situés dans les deux nouveaux Data Centers de OVH cloud, à Roubaix et à Strasbourg. Des procédures de sécurité physique et organisationnelle extrêmement strictes ont été mises en place pour se conformer au référentiel de l’ANSSI.  C’est donc ainsi dans les deux nouveaux datas centers de OVH Cloud de Roubaix et de Strasbourg que sont situés les dispositifs de sécurisation et d’isolation renforcés hébergeant les services Hosted Private Cloud. Plus concrètement cela signifie une meilleure résistance aux cyberattaques pour les clients notamment grâce à des systèmes dédiés et isolés aussi bien logiquement des autres services OVH Cloud que physiquement. Les clients bénéficieront d’une faculté à maîtriser et identifier les menaces grâce à un périmètre et un niveau de support personnalisé dédié.  Il y a également des garanties contractuelles concernant la confidentialité et la protection des données. Seule une partie du personnel OVH Cloud européen aura accès aux données, et celles-ci ne pourront en aucun cas être transférées en dehors de l’UE.

En conclusion, OVH est l’alternative française et européenne du cloud computing aussi bien en matière d’hébergement, de localisation ainsi que de transfert de données. OVH Cloud compte s’installer comme un leader mondial du cloud computing grâce à une politique et des valeurs qui se veulent répondre à un besoin d’émancipation des géants américains et chinois du Cloud.

 

Pénétrer dans un data center, un véritable parcours du combattant !

En plein centre-ville, dans les petites rues derrière les grandes avenues, incognitos entre deux immeubles se cachent de gigantesques centres de données. De tailles et de formes variables, ils sont là, aux vues et aux sus de tous et pourtant, personne ne connaît leur existence. Peu de personnes connaissent la fonction exacte des data centers et leur invisibilité physique se traduit également par une idée floue quant à leur activité réelle. Il s’agit en réalité d’infrastructures hébergeants des serveurs qui permettent la collecte, le stockage, l’analyse et le traitement des données.

Lors de ma première observation rue Poissonnière dans le deuxième arrondissement de Paris, alors que je me trouvais pour la première fois devant un centre de données dissimulé en plein centre-ville, j’ai été frappée par la discrétion de ces bâtiments qui n’affichent sur leur façade, ni signe distinctif, ni donnée d’identification visible, ni même de moyen de joindre les employés qui se trouvent à l’intérieur. Ils ne sont tout bonnement pas identifiables de l’extérieur.

Photographie personnelle

Les quelques passants que j’observe me regardent à leur tour, étrangement, se demandant ce que je peux bien attendre devant ce grand bâtiment. Ils ne prêtent pas attention à ce qui se passe derrière cette double porte et ne semblent même pas chercher à le savoir. Lorsque j’identifie un vieil homme armé de son sac de courses comme un riverain et que je l’interpelle afin de le questionner, il m’avoue être pressé et ne savoir absolument pas ce dont je parle. Il a bien déjà remarqué que de gros camions stationnent très souvent devant cet immeuble en particulier mais la façade si sobre ne lui a pas donné envie d’en savoir plus. De même dans la rue des Jeûneurs qui est lui est perpendiculaire, la porte est somme toute banale, l’architecture à peu de choses près similaire et seul un facteur chargé d’un énorme colis me met la puce à l’oreille.

Photographie personnelle

Pourtant, la plupart des fenêtres à hauteur de regard sont opaques à la manière des vitres teintées des voitures gouvernementales. Comment ces procédés habituellement susceptibles de susciter l’intérêt et la curiosité des riverains les laissent-ils tout simplement de marbre ?

Photographie personnelle

Seul un passant s’arrête pour fumer une cigarette, profitant de l’architecture du lieu qui permet de s’abriter du vent et de la pluie. J’en déduis que depuis son installation, ce data center a réussi à totalement s’intégrer dans le paysage urbain du quartier. Dans une visée renouvelée d’observation participante, je demande à l’homme à la cigarette ce qu’il pense qui se cache derrière ce bâtiment, il m’évoque alors comme une évidence un lieu de co-working pour une start-up, dont l’implantation est monnaie courante dans le quartier. En retournant rue de Jeûneurs, je réalise qu’en effet, les locaux des data centers abritent également des start-ups qui sont tout bonnement les seules dont la présence est signalée. Cela me fait immédiatement penser aux « sociétés-écrans » que je croise dans les romans d’espionnage que je dévore en été.

Où l’on me fait comprendre que je ne suis pas vraiment la bienvenue…

Ma réflexion se dirige immédiatement vers la question de savoir pourquoi. Dans quel but mettre autant de soin à masquer la présence de ces centres de données ? Alors que je réussis enfin à pénétrer dans les locaux, je comprends que cette invisibilité est nécessaire et fait partie d’un processus d’hyper-sécurisation de ces structures. En effet, on m’explique d’emblée et de manière très claire que malgré toutes mes bonnes intentions, je ne peux pas rentrer comme cela dans l’infrastructure et encore moins accéder aux serveurs et aux données hébergées.

Après avoir discuté avec le responsable de la sécurité du data center situé rue des Jeûneurs, j’apprends qu’une structure similaire à la sienne se trouve à quelques stations de là mais celle-ci serait bien plus grosse et bien plus active. Il s’agit en fait d’un des data centers les plus importants de France : d’un véritable noeud concentrant une très large partie du trafic. L’homme me donne un numéro à contacter et un nom à donner comme une sorte de sésame. Après m’être renseignée, je réalise que pour convenir d’un rendez-vous comme il me l’a conseillé, je vais véritablement devoir montrer patte blanche afin d’obtenir l’aval de la structure. Prévoyant ma ligne de conduite et mettant en place un cahier des charges précis, je compose le numéro mais après m’être présentée, avoir introduit mes intentions et ma méthode de travail, j’entends l’homme hésiter et il me laisse patienter. À l’autre bout du fil, je l’entends chuchoter des propos pour moi inaudibles à son collègue avant que ce dernier reprenne le combiné, me coupe la parole et mette fin à la conversation de manière abrupte en me souhaitant une bonne journée et en me conseillant de réaliser une demande par mail.

Je me rends sur le portail numérique du data center dès la fin de l’appel et prends le temps de rédiger un mail très formel, précisant mes ressources et motivations afin de solliciter une rencontre. À l’instar de deux autres personnes de mon parcours, mon mail est resté sans réponse jusqu’à ce jour.

Je décide alors de me concentrer sur de plus petites structures, où les employés semblent plus ouverts à la discussion et moins sur leurs gardes. En effet, si j’ai appris au cours de mon investigation que l’ensemble du site de chaque data center est supervisé par une équipe qui tourne 24h/24h pour surveiller les différentes salles et les équipements de vidéosurveillance, mon interlocuteur au deuxième data center ne m’avait même pas vue monter les étages jusqu’à la salle où il se trouvait. En me rendant dans un data center situé entre mon lieu d’étude et mon domicile, j’ai réussi à discuter entre deux portes avec un responsable du bâtiment. Si ma demande de prise de rendez-vous pour un entretien n’a pas aboutie, entre cet échange impromptu et les données récoltées auprès des employés que j’ai pu croiser, j’ai réussi à en apprendre bien plus que ce que j’espérais sur la sécurité des data centers.

 

Une sécurité intransigeante et qui se veut inviolable 

En regroupant mes notes prises « à la va-vite », j’ai très vite compris que la sécurité de ces bâtiments se concentre autour de quatre pôles majeurs.

Ils doivent se prémunir contre les intrusions malveillantes en installant des alarmes qui s’activent dès qu’une anomalie est détectée. En effet, les intrusions, les dégradations des serveurs et les vols de données sensibles peuvent avoir des répercussions catastrophiques car ils peuvent engendrer des pertes de données importantes ou le partage d’informations confidentielles. Un agent de sécurité m’avait d’ailleurs confié avec amusement que dans certaines infrastructures, le poids des visiteurs est pesé à l’entrée et à la sortie de certaines salles pour être sûr que rien n’a été dérobé.

Photographie personnelle

Dans un deuxième temps, le contrôle visuel des data centers au moyen de systèmes de sécurité électroniques tels que la vidéosurveillance et la télésurveillance est essentiel. Il s’agit bien sûr de dissuader les actes de malveillance mais pas seulement : les équipes de sécurité sont souvent en contact direct avec les forces de l’ordre en cas de nécessité. Les images sont bien évidemment retransmises en direct aux équipes de sécurité et peuvent parfois être historicisées pendant plusieurs mois grâce à la mise à disposition d’une grande capacité de stockage.

Photographie personnelle

Il est également primordial de surveiller l’ensemble du site et de sa périphérie souvent grâce à l’installation de capteurs multi-technologiques comme des caméras thermiques capables de détecter une source de chaleur dans l’obscurité ou des détecteurs de mouvements placés dans des zones stratégiques. En effet, en pénétrant dans les centres de données les plus gros que j’ai eu l’occasion de visiter, j’avais eu l’étrange impression d’être observée. Pourtant, il ne s’agissait pas que d’une impression et les équipes de supervision qui assurent la surveillance des lieux ont également accès à de nombreux interphones et visiophones.

Enfin, le pôle le plus important m’a immédiatement semblé être le contrôle des flux entrants et sortants à proprement parler. À l’extérieur, rue Poissonnière par exemple, si le bâtiment possède un parking, je vois un conducteur devoir décliner son identité et être obligé de patienter quelques minutes dans son véhicule avant de voir son accès autorisé. Les équipes de sécurité filtrent ainsi les flux de personnes et véhicules depuis les entrées extérieures du site même. Des ouvertures par codes sont également disposées à chaque entrée et je m’aperçois en observant un employé que les badges sont personnalisés avec la photo et le nom des personnes à qui ils sont attribués. On m’expliquera qu’il s’agit de limiter les droits d’entrée à certaines personnes seulement tout en se gardant le droit de le refuser à d’autres pour certaines zones en particulier et de pouvoir tracer les déplacements de chaque visiteur ou employé en temps réel. En effet, l’architecture des data centers est segmentée et l’accès à des zones considérées dangereuses ou sensibles peut être réservé à quelques prestataires, collaborateurs ou techniciens seulement. De même, si chaque entrée et sortie sont soigneusement enregistrées, les dispositifs technologiques proposent parfois jusqu’à la reconnaissance faciale ou la saisie des empreintes digitales.

 

Un travail de déconstruction éclairant grâce à l’intervention de Clément Marquet

Quelques semaines plus tard, notre entretien de groupe avec Clément Marquet m’a permis de nuancer mes observations. En effet, il évoque un discours « très marketing » de la sécurité en nous confiant qu’un technicien lui avait évoqué en riant, le contraste entre l’entrée réservée aux clients qui est très sécurisée et celle des services livraisons qui l’est beaucoup moins. Il parle d’une réelle démonstration et même d’une théâtralisation dans la présentation des dispositifs de sécurité présentés comme « infaillibles ».

« Au cours de la visite, la sécurité est incarnée par une multitude de dispositifs technologiques auxquels le visiteur-client potentiel doit se confronter au cours de ses déplacements, ou qui lui sont montrés par son guide lorsqu’ils échappent à son attention ».

(Les datacenters enfoncent le cloud : enjeux politiques et impacts environnementaux d’internet, Guillaume Carmino et Clément Marquet)

Pour lui, cette mise en scène paraît parfois tant démesurée, qu’il parle d’infrastructures dignes de « films de science-fiction ». La démystification que ses visites lui permettent passe par des confidences et des sourires entendus qui échappent à certains employés. Un gestionnaire lui avait notamment confié ne pas être préparé à contrecarrer une attaque terroriste armée : « Si un type se pointe avec une kalachnikov, on le laisse entrer, on n’est pas équipé pour gérer ce type de menaces ». Si l’on nous pousse à laisser nos sacs et nos affaires n’importe où puisqu’ils sont en sécurité partout dans l’enceinte du bâtiment ou qu’on active les alarmes pour nous prouver qu’elles sont opérationnelles, Clément Marquet pointe du doigt l’écart intéressant entre les règles drastiques concernant la sécurité de ces bâtiments et la « réalisation effective » de ces tâches. Cette démonstration qui m’a été faite au même titre qu’aux clients potentiels serait donc inévitable que ce soit par habitude ou « parce qu’on ne sait jamais ». Pourtant, dans la réalité des faits, la sécurité vise surtout à éviter les actes de malveillance ou l’espionnage industriel entre hébergés et concurrents. Serait-ce donc cette peur de la concurrence qui m’aurait valu un tel accueil dans chacun des centres de données que j’ai cherché à solliciter ? En effet, avant chaque entretien avec chacun des employés, le même discours de réassurance quant à l’hyper-sécurisation des lieux revenait sempiternellement, comme appris par coeur et sans que je puisse réellement réorienter ma demande ou reformuler ma question.

De même, tous les employés sans la moindre exception, très souvent sur la défensive, me faisaient sans cesse comprendre qu’en tant que simple visiteuse, il y avait des salles où je ne pourrais jamais pénétrer. En effet, si les zones autorisées sont définies selon des typologies de personnes, notamment le membres du personnel ainsi que les clients et les fournisseurs, je n’étais ni l’un ni l’autre et les visiteurs sont cantonnés à certaines salles. Clément Marquet me l’a d’ailleurs confirmé. En binôme avec l’historien Guillaume Carmino lors de ses recherches, il n’a pu visiter que cinq data centers « parfois en profitant de quiproquos (les responsables commerciaux (les) envisageants comme de potentiels clients), parfois (se) glissant dans les visites pédagogiques organisées pour les étudiants ». Ils n’ont par ailleurs réussi à visiter que deux centres de données en qualité de chercheurs et ceux-ci étaient des data centers universitaires « c’est-à-dire non gérés par des opérateurs privés, mais par des institutions de recherche ou des universités ». Il précise également avoir grandement bénéficié de son « affiliation à Télécom ParisTech » pour l’obtention de ses entretiens. Suite à cet échange et après relecture de ses articles, mes ressources m’ont alors parues bien maigres pour réussir à pénétrer un secteur aussi fermé.

 

Une remise en question a posteriori pour assembler les dernières pièces du puzzle 

En repensant à mes visites, je me rendis progressivement compte que les employés ne m’avaient finalement montré que ce qu’ils étaient autorisés à me montrer et ne m’avaient dit que ce qu’ils étaient autorisés à me partager comme type d’information. Une fois la porte de l’infrastructure franchie et même après avoir réussi à monter dans les étages, j’avais chaque fois l’impression de pénétrer dans un lieu entretenant un certain mystère et si mes interlocuteurs étaient censés travailler au bon fonctionnement des data centers, ils semblaient en même temps devoir me faire barrage. Des sortes de non-dits pesaient sur nos échanges comme s’ils avaient des informations à ne pas dévoiler et j’avais ressenti de la réserve et un grand manque de spontanéité. Clément Marquet nous avait en effet signalé lors de sa visite que chacun des employés est soumis à des contrats de confidentialité forts. Dès lors, mon enquête qui visait à trouver des indices quant aux raisons de la mise en place d’une sécurité « quasi militaire » les mettait en alerte, en cela qu’ils n’ont pas du tout l’habitude de gérer la presse et qu’ils ne sont absolument pas formés comme pourraient l’être les employés des centrales nucléaires par exemple.

Photographie personnelle

De même, en ce qui concerne le partage des locaux avec des start-ups, j’ai appris en en discutant avec une connaissance anciennement employée d’un data center que c’est ce que l’on appelle des « centres de données de collocation ». Comme dans les cas des deux premiers data centers que j’avais eu l’occasion de visiter, ils sont souvent installés dans d’anciens immeubles et appartements situés en centre-ville, au-dessus de commerces à qui ils louent des espaces et qui servent de « couverture » à leur activité en quelque sorte. En effet, un détail m’avait particulièrement interrogée lors de ma première séance d’observation. Empruntant un ascenseur pour me rendre dans les locaux d’un centre de données, je m’étais aperçue que deux étages n’étaient tout simplement pas indiqués. Les deux étages manquants étaient bien évidemment ceux du data center dans lequel je me rendais et c’est seulement parce que j’étais accompagnée d’un employé de la structure que j’avais alors pu pénétrer dans ce qui m’avait semblé être le hall d’entrée du centre.

 

Ainsi, malgré les quelques 150 data centers en région parisienne, persiste une impression que ce que nous plaçons dans le cloud depuis nos équipements informatiques et électroniques, n’est pas vraiment stocké quelques part. Lorsque nous utilisons notre plateforme de messagerie en ligne ou des applications comme WhatsApp ou Facebook, nous ne nous intéressons pas à la manière dont le cloud fonctionne jusqu‘à ce que nous soyons confrontés à son existence. Cette confrontation évitée à tout prix par l’invisibilisation des data centers dans l’espace urbain expliquerait alors la grande méfiance de la sécurité envers les quelques visiteurs dont je faisais partie. Pourtant, lorsque cette confrontation avec la réalité de leur présence intervient, la découverte n’est souvent que plus brutale. En effet, lorsqu’en novembre 2017, les infrastructures d’OVH à Strasbourg et à Roubaix ont été victimes d’incidents critiques et d’incendies, une grosse entreprise de Saclay a perdu tous ses mail, une partie de ses données de recherche et son site internet a très largement été endommagé. Cet évènement a fait les gros titres et la « Une » de plusieurs journaux pendant quelques semaines et le maintien d’un silence autour des data centers a été brisé faisant débuter une prise de conscience générale quant à leur existence. À ce moment précis également, la mythologie de l’efficacité et de la sécurité de ces bâtiments est questionnée et lorsque Clément Marquet nous évoque la suite de ses recherches à venir, il ne peut s’empêcher de se questionner sur une potentielle nécessité de restructuration. Il nous évoque la ville de Marseille où la stratégie appliquée par les centres de données commence à changer. Un processus de reconstruction architecturale permet peu à peu aux data centers marseillais de s’imposer dans l’espace public en y signalant leur présence. Malgré plusieurs procès en cours, les nouveaux data centers qui font leur apparition dans la ville possèdent une présence marquée au coeur de celle-ci et exploitent peu à peu une dimension philanthropique de leur activité. L’importance de communiquer sur les data centers et d’éduquer les différents acteurs et la population à leur existence grandit et il s’agit aujourd’hui de leur construire une image dynamique et positive. Pourtant, si les data centers deviennent repérables alors même qu’ils passaient inaperçus dans notre quotidien jusqu’alors dans la façon même dont ils étaient conçus, la question de la sécurité sera proportionnellement chamboulée. Rendu visible par les problèmes qu’il cause, le data center va-t-il devenir un acteur qui ne sera plus caché ? D’ici quelques années, la question de savoir comment pénétrer dans un centre de données, n’aura sûrement plus rien à voir avec les problématiques que j’ai pu rencontrer durant ces mois d’automne 2021. Pour Clément Marquet, il est maintenant temps de se demander si cette hypervisibilité en cours d’acquisition dans plusieurs régions de France n’est pas, elle aussi, une nouvelle forme d’invisibilisation.

 

Alysée Delaruelle

When urban banality is a guarantee of safety

Before we took an in-depth look at these pillars of the digital age, we would never have thought to study them. But what are we talking about? Data centers, objects that are both fascinating and mysterious, guarantees of the security of our data. At the heart of our new virtual lives, these protean and almost secret buildings constitute the central object of our study.

As material structures protecting the immaterial, data centers have fuelled our thinking as much as they have raised questions in us. For this report, we are interested in two characteristic dimensions: security and invisibility. To do so, we choose to focus on a leading company specialising in data centers, located in several buildings in Aubervilliers. We choose a major site of the company, perfectly endorsing these two characteristics. Also called “neutral colocation spaces” by Clément Marquet in his thesis, this name shows the complexity of these infrastructures, which are both highly functional and subtly discrete.

As invisible as they are inaccessible, as discreet as they are austere, and as secure as they are aseptic, data centers raise questions. Thus, our main question will be the following: How does the data center skillfully combine invisibility and security, by being established in the city of Aubervilliers ? Indeed, these two characteristics are the result of many questions. How can such a hidden building be so protected? And conversely, how can a place be secured when it goes unnoticed? Are invisibility and security complementary? Or are they inseparable?

All these issues are objects of study for many researchers, especially architects. As creators of structures, the controversies surrounding data centers are a source of interrogation. The architect Soline Nivet, moreover, proposes a study of these built environments in her book where she associates them with great “Hermit crab”, as if hidden under their shell (Architectures et espaces des économies numériques, 2019). Indeed, these new buildings, which did not exist before, offer a new way of considering the functionality of our spaces. These structures, the architect aptly calls them new “species of spaces”. An original vision that has led us to focus in part on the visual aspect of these places, combined of course with a fundamental dimension: security. That’s why, like digital detectives, we’re getting into the game. Mathilde Chantreuil and Brian Akloo put on our observers’ hats to sketch as faithfully as possible the controversial but rich phenomena that these powerful digital guardians constitute.

 

9h17 : Arriving and visiting Aubervilliers

Tuesday morning, 9 o’clock and a bit, a bitter cold on the thermometer, a beautiful winter light. The dry cold grips us powerfully around the neck and wakes us up. We just got off the metro line 12 at the Front Populaire stop. The city is quiet, empty and deserted by the inhabitants who have gone to work in Paris. Our observation starts around 9:20am, we enter one site, then two, accompanied by our master colleagues. Some data centers are noisier than others, some are dirty and with an almost dilapidated facade. The first one we observe is next to garbage cans, waste, like a big dump heaped in front of this secret building. It is not surprising at all, because at first glance, nothing would make us want to enter.

After a first observation in a small class group, which was not very conclusive, we decided to sneak out together, in order to increase our chances of collecting the feelings of the passers-by. We won’t lie to ourselves, a pair is less frightening than a whole group of students, even smiling ones. In search of true, spontaneous, and especially on-the-spot testimonies, we embark on the second part of our observation. It is after a few wanderings in the empty city of Aubervilliers, that we soak up a particular atmosphere, both industrial and strange. At the crossroads of the Avenue des Chemins de fer industriels and the Avenue Victor Hugo, stands building 260, the headquarter of the company, this imposing building seduces us by its allure and its smooth appearance. In the heart of an industrial zone, where only a few shops face the data center, we are alone. In front of us, a big white gate with a big red light. We summon up our courage and ring the bell. A small door opens and we enter the company’s reception area.

A woman welcomes us behind a bulletproof glass. She is smiling, reassuring and does not seem at all sceptical about our arrival in this unusual place. With her, a former student in communication, we exchange a few words about the object of our observation. We ask her if we can enter to visit. Unfortunately, this is almost impossible. “You could write a letter to the director of the site, to possibly visit, but I can’t promise you anything,” she tells us. Non-professional visits are very rare, but there’s nothing to lose by trying. Therefore, we set about writing our letter, conscientiously. After more than two weeks, the letter remains unanswered. We greet the woman at the front desk after getting a picture of her precious badge flying over her grey polo shirt with the company’s name on it. We then slip away through the same armoured door we entered through.

The green light comes on, then goes off. The lock closes, the cameras are probably watching us, but our mission is over, or almost. We are already delighted to have been able to enter this immense laboratory with a dull facade. This experience, despite a pleasant welcome in the data center, shows us how much security must be irreproachable. Inside, there are gates worthy of an airport hall, and a cleanliness that resembles a dental surgery. The ultra-procedural dimension impresses us, but we leave the building and continue our observation because after all, a letter without an answer is also a response.

Zoom on the red light of the data center

 

10h29 : Interviews with shopkeepers

Material buildings protecting the immaterial, physical structures preserving the non-physical, data centers have fueled our thinking as much as they have erected questions in us. In the book “Data centers, derrière la façade” (Diguet C., Lopez F., 2018), the two researchers describe these buildings as the “strategic infrastructures of our digital lives”. Relatively contradictory because if these objects play a fundamental role in our daily lives, they do not seem to play such an important role within our urban spaces. Almost camouflaged by their banality, they go unnoticed, or almost. Unlike a pretty facade on which we would turn around while walking, data centers are totally the opposite. This invisibility is in fact emphasised by Stephen Graham (Spatial and energy impact of data centers, 2015) who names “stealth” as a major characteristic of these places. Moreover, invisibility is also one of the leading characteristics found in the infrastructure’s studies literature, and in particular in the work of Brian Larkin (The Politics and Poetics of infrastructures, 2013).

It is almost 10:30 am and our observation allows us to apprehend more concretely these guardians of the digital world. The atmosphere is quite cold and deserted, but we remain strong, and try to penetrate the shops facing this marble building. 3 shops, almost similar, along a large concrete sidewalk, a little elevated. We push the heavy glass door and enter the first shop, where the large plastic mannequins give off a somewhat austere atmosphere. In order not to surprise people, we decide to play on innocence and curiosity. We remain evasive in our approach, without mentioning the subject of data centers and we introduce ourselves as students doing a study of the area.

The first shopkeeper, suspicious, answers us very furtively: “I don’t know” or “I never asked myself the question”. We try to greet each word of the saleswomen with a smile, surprised by their ignorance. We enter another shop, filled with wedding dresses, with a festive decoration, a bit unusual. The answers are the same but this time, the term “offices” appears: “I think they are offices; we see a lot of people passing by” she says. We decide to ask her about the visual aspect of the building. “It’s not very beautiful, that’s for sure, but I don’t pay much attention, it’s been there for so long”. In other words, an unsightly place that doesn’t stand out in the landscape. Thus, the mission of invisibility of the data center is successful and the building does not attract the eyes of the inhabitants more than that. One observation stands out, however: a lack of curiosity and interest on the part of passers-by. In Aubervilliers, no one really wants to know what’s behind this big concrete Hermit crab. And when the term “data center” is mentioned, the enthusiasm is not so great.

We leave the shops and start a street interview by calling out to the delivery men and other traders outside. The delivery men are unloading trucks of boxes of clothes and other goods. Some are smoking cigarettes, leaning against concrete plots. A glint of winter sun shines on us, the atmosphere is calm. The data center, in the midst of this dull-colored industrial scene, blends into the landscape.

Almost invisible, of an obvious banality, it harmonises with the dozens of grey facades of the area. We deduce that the building we are observing is really unnoticed. Our feeling will be quickly corroborated by our next interlocutor, a regular shopkeeper passing through the area. “According to you, what is this building in front of us there?” We ask him, pointing to the data center. “That? To me that’s a depot or a warehouse or whatever. If you hadn’t told me about it, I wouldn’t have even paid attention. I don’t even look at that. Because even for numbers 254, 255, it’s the same thing, it’s grey scrap metal” he replies. Rather demonstrative of the invisible nature of the data center, the testimony emphasises the extreme discretion of the structure within the industrial zone. As he tells us, “exactly the same as the others”. Thus, the data center blends in completely with the decor and colours of the buildings that surround it. The obvious banality and discretion is thus pertinently pointed out by the delivery man.

Indeed, this is the common thread in Stephen Graham’s thinking, for whom these buildings are “impossible to identify, except for a handful of infrastructure enthusiasts, […]” (Graham, 2015, p. 35). This observation participates in the opacity that reigns around data centers. But, for these structures it is also a guarantee of quality and security to their customers, which links it with the fundamental security aspect. In the heart of an industrial zone on the verge of obsolescence, the data center is located in a relatively empty landscape, punctuated only by the comings and goings of delivery trucks. This is what Clément Marquet underlines in his work Les data centers enfoncent le cloud : enjeux politiques et impacts environnementaux d’internet. The researcher mentions that these huge infrastructures are often located “in the countryside, taking advantage of acres of cheap land.”

View from the shop in front of the data center

11h02 : Street interviews with the locals

After these exchanges in front of the data center, we decide to go around it in order to interview workers on the side of the Industriel Chemin de Fer Avenue. Keeping the same approach, we come across two labourers in uniform, working on a patch of earth next to the big building. From this building, wires coming from the concrete, like paddles, or air ducts. We assume they are electricians. But who do they work for? Shy, we dare to approach. A man in his forties holding papers in his hand, approaches us. Rather pleasant and smiling, he agrees to answer us. He introduces himself as the head of the works, but what work exactly? We begin by asking him about the building without discussing its function. He immediately seemed surprised, even suspicious. The man starts by telling us that he doesn’t know what the building is, that he knows nothing about it. Surprised by his answer, we decide to dig a little deeper by revealing this time the real subject of our study: data centers. Suddenly, the previously sceptical worker relaxes. In just a few seconds, the discussion takes a new turn, this time free of any doubt on his part. The exchange continues smoothly. The man is a project manager for the air conditioning of data centers.

We understand that although he knew what the building was, he refused to tell us at the beginning of our exchange. The name “data center” as kept secret by the worker underlines the mysterious, almost worrying aspect of the place. As if, even in front of two innocent students, the function of the place should not be disclosed. Duty of confidentiality or professional conscience? We don’t know for sure, but even if it’s short, this attitude tells us a lot about the secretive world of these digital guards. The exchange continues, the man becomes more and more relaxed, sometimes smiling, amused by our unusual study. Carried away by the richness of his testimony, we let ourselves be immersed in the story of his career, within several data centers in the Paris region. This man is our perfect interlocutor: he has experienced every corner of these buildings from top to bottom. We let ourselves be absorbed by his words, revealing an extreme security: “The data center I worked for in Saint-Denis, I don’t remember the name, but it was a very big data center. The biggest one I’ve ever seen, it really impressed me. It’s impressive, it’s very clean, it looks like a laboratory. He concedes that compared to Saint-Denis, the one in Aubervilliers is much smaller. It seems that some data centers are comparable to giant factories. The worker goes on to explain the draconian procedures he faces in his job: “We had a set of specifications and I had to explain the operating procedure, and when I said, ‘You have to make a hole here,’ it had to be there. […] If I say, ‘Oh shit, we planned to make a hole here and finally we have to make it here, we have to redo a procedure, send it to the USA, the USA has to validate it, and in the meantime site stops”. Extremely impressed by the strict rules of the data center, the man compares the building to a huge laboratory, a hospital.

Thus, from entry and exit procedures to the workflow, each worker must follow strict guidelines. Clement Marquet exposed this in his article, talking about doors with fingerprint authentication, and security gates to be passed through (Les data centers enfoncent le cloud : enjeux politiques et impacts environnementaux d’internet, 2019). The description of our interlocutor also reminds us of the fire at the OVH data center. Since this incident, measures have been taken to ensure that information on the APSAD certification standard concerning the construction and operation of the building must be communicated during calls for tender.

Unquestionable procedures combined with invisibility illustrate the desire to keep data centers in a closed universe, protected from view. Thus, invisibility and security go hand in hand in an industrial landscape where the last thing you want to do is attract curiosity, or even worse… stares.

 

11h58 : Post-observation and final note

We return to the metro station, it is almost noon, and after having spent all morning standing in the cold, we are hungry. Happy to have collected so many relevant exchanges, the testimonies of our various interlocutors corroborated our initial hypothesis: Thus, the two major characteristics of data centers would be closely linked. Both invisible and secure, inaccessible and sanitised, the data centers where these “hermit crabs” of the web succeed in their mission by directly implanting themselves in the Aubervilliers landscape. As if melted into a grey, industrial, almost dull picture, these strategic infrastructures of our virtual lives brilliantly succeed in their mission: to protect our data. We don’t hide the fact that it was very delicate to tackle a subject as unusual and unknown to us as data centers. Indeed, it is difficult to grasp the complexity and the mysterious character of these buildings, so unknown to all, without really confronting them. Without the testimonies, our photographs, street interviews and long-term observation, we would never have been able to grasp the uniqueness and contradictions of these new objects of the digital age.

The first observation in Paris was not conclusive and we were rather perplexed as to the productivity of this method. But during the second observation (the one recorded in this report), the richness of our interviews and the immenseness of the place stimulated us even more to deepen our study. In almost 3 hours of active field observation, we came back with frozen hands, notebooks full of scribbles, telephones full of photos and above all with our minds nourished by various and varied questions. By confronting us with the reality of these objects which have a fundamental role in our lives as connected citizens, we let ourselves be guided by a subject of study with infinite possibilities. Thus, this security aspect of the data center could be approached from the point of view of the security of the personnel working in these buildings. Indeed, if sensitive data were to be revealed, they could attract the covetousness of some. Similarly, in order to support the angles of attack on the data center, it would be relevant to look at the nationalistic aspect of the states, which have control over the data of the web giants. As a result, states could force GAFAM to use data centers based only in the country where they operate. This points out the particular issues of sovereignty of a country and protection of citizens. Thus, we believe that data centers are undoubtedly extremely rich objects of study, sources of great questions and future scientific work.

Moreover, invisible to citizens but nevertheless present in the urban landscape, unknown to all but nevertheless useful to all, data centers are in reality precious mines without which our virtual life and our memories would no longer exist. To take an interest in them is to look at the city differently, because if today the fabric of the city shelters us, human beings, some buildings house our data. Without realising it, we are constantly in relation with the digital world.

Finally, the growing digital age proves to us that the function of the city goes far beyond the boundaries of mere physical life. Perhaps, it is now time to look at the urban landscape differently and imagine that behind those concrete facades and armoured doors are not always human lives… but virtual lives.

 

Paris intra-muros ou Aubervilliers : une approche territoriale contrastée des data centers

Tout d’abord, présentons-nous : nous nous appelons Eulalie Faucher et Alix Caudart et nous sommes deux étudiantes du master Médias, Communication et Villes numériques de l’Institut Français de Presse, rattaché à l’université Paris 2 Panthéon-Assas. A travers notre cours intitulé “Atelier d’écriture : outils d’observation de la ville” assuré par Monsieur Jaércio Da Silva, nous avons étudié les data centers, aussi appelés centres de données, c’est-à-dire les infrastructures composées d’un réseau d’ordinateurs et d’espaces de stockage pour conserver les données. Ces infrastructures sont notamment utilisées par les entreprises pour organiser, traiter, stocker et entreposer de grandes quantités de données. Ainsi, ce cours nous a permis de mieux comprendre les enjeux politiques, économiques, sociaux et environnementaux des data centers, en particulier grâce à la lecture de la thèse de Clément Marquet, intitulée Binaire béton : Quand les infrastructures aménagent la ville, ainsi que de son article “Les data centers enfoncent le cloud : enjeux politiques et impacts environnementaux d’internet”, co-écrit avec Guillaume Carnino. 

A la suite de ces lectures, nous avons réalisé deux sorties pour observer les data centers, le but étant de produire un compte-rendu de nos observations afin d’analyser à notre tour les data centers sous un angle précis. Pour la première sortie, nous sommes allées dans le quartier du Sentier dans le deuxième arrondissement de Paris. Lors de cette première visite, nous ne savions pas quoi observer concrètement. Nous avons suivi les autres étudiants et réalisé une observation collective des data centers du quartier. Ainsi, nous avons abouti à des réflexions communes, dans le sens où nous avons remarqué la même chose que les autres étudiants, à savoir les différents paradoxes que soulèvent les data centers : entre visibilité et invisibilité,  sécurité et fragilité, bruit et silence. A l’issue de cette sortie, nous ne savions pas encore quelle approche adopter et nos observations ne nous semblaient pas assez précises et étayées pour produire un compte-rendu. 

Par conséquent, nous avons décidé de nous démarquer lors de notre deuxième sortie d’observation des data centers à Aubervilliers. C’est pourquoi nous avons réalisé notre observation que toutes les deux, dans l’idée de ne pas être influencées par nos camarades de classe. Une évidence s’est alors imposée à nous : en réalisant nos observations ensemble, nous avons décidé de produire un compte-rendu à deux puisque nous allions partager nos observations et adopter la même démarche. Toutefois, même si nous rédigeons ce rapport à la première personne du pluriel, nous n’hésiterons pas à dissocier nos analyses si besoin. Ainsi, selon nous, ce n’est pas parce que nous avons réalisé nos observations ensemble et que nous écrivons notre compte-rendu ensemble que nos interprétations ne peuvent pas différer sur certains points, et nous ne manquerons pas de le noter si tel est le cas. 

Une fois à Aubervilliers, nous avons eu l’idée d’enregistrer les différents sons que nous entendions autour des data centers afin d’avoir une approche originale de ceux-ci. En réunissant l’ensemble de nos observations écrites et audiovisuelles des deux sorties, nous avons tout d’abord décidé d’adopter une démarche sonore des data centers. En effet, la plupart de nos observations était axée autour de ce que nous entendions, que cela soit à l’intérieur comme à l’extérieur des data centers. Mais en commençant à rédiger notre compte-rendu, nous nous sommes aperçues que cette démarche n’était pas la plus pertinente au regard de nos observations. Ce qui revenait le plus dans celles-ci était une différence marquante entre les data centers situés dans Paris intra muros et ceux situés à Aubervilliers, en termes d’environnement (ce qu’il y a autour des data centers) et de sécurité. Nous avons donc finalement opté pour une mise en évidence des comparaisons et différences des data centers selon leur localisation. Celle-ci s’appuiera sur nos observations de quatre data centers, deux dans Paris, deux à Aubervilliers. Néanmoins, nous souhaitons quand même appuyer notre compte-rendu sur les enregistrements sonores et les images que nous avons réalisés au cours des deux sorties car ils concordent avec notre démarche. Il s’agira donc d’une approche multimédia des data centers. Notre objectif est de répondre à la question suivante : comment les data centers s’inscrivent-ils dans leur espace et comment ce dernier est-il utilisé pour protéger l’existence du data center ?

Pour réaliser le compte-rendu, nous avons dû vérifier s’il était possible de poster nos enregistrements sur le blog en termes de questions de sécurité et de confidentialité. Nous avons pu poser la question à Clément Marquet, lors de son intervention au sein de notre cours. Ce dernier nous a précisé qu’il fallait masquer les noms qui pourraient être cités dans les enregistrements. Il a également ajouté que nous ne devions pas mentionner le nom et la localisation précise des data centers que nous avions observés. Nous allons donc rester évasives à ce sujet en dénommant les data centers que nous avons observés par des chiffres.

Par ailleurs, nous avons choisi de rédiger notre compte-rendu en trois langues : une partie en anglais écrite par Eulalie, une partie en espagnol écrite par Alix, le reste étant écrit en français par nous deux. Ce choix s’explique par le fait qu’Alix réalise son second semestre de master 1 à Madrid et trouve utile de commencer dès maintenant à s’entraîner en espagnol. Eulalie, elle, aimerait travailler à l’étranger plus tard et souhaite continuer à pratiquer l’anglais pour conserver le niveau qu’elle a acquis après sa double licence Finances – Anglais.

Notre compte-rendu prendra donc la forme suivante : la première partie sera axée autour des data centers de Paris intra muros et sera rédigée en espagnol par Alix. La deuxième interrogera les data centers d’Aubervilliers et sera écrite en anglais par Eulalie. Cette répartition s’explique par le fait qu’Alix est allée interroger toute seule deux passants au cours de la visite dans Paris et qu’Eulalie est plus à l’aise avec la retranscription et le bipage des enregistrements réalisés à Aubervilliers. Enfin, nous rédigerons une conclusion commune de nos observations en français afin de répondre à notre problématique. 

Para empezar, voy a analizar los centros de datos que se encuentran en el centro de París, alrededor del barrio Sentier. ¿Cómo se integran al urbanismo parisino? Con Eulalie, hemos notado que los centros de datos se adaptan al entorno en el que se implantan de manera que no fue fácil encontrarlos. Así, lo que más nos llamó la atención del primer centro de datos que visitamos (que vamos a llamar “el DC 1” por first data center) es lo bien escondido que estaba : parecía más un edificio que un centro de datos, que sea el estilo de arquitectura o la altura del edificio. En efecto, cuando llegamos, la puerta del patio estaba abierta y vimos un inmueble moderno.

Vistas del patio del DC 1

Está claro de que podríamos vivir en este edificio. Nos preguntamos: ¿estamos en el buen lugar? ¿Eso es un centro de datos? Nos dio la impresión de que estábamos en el lugar equivocado y que el centro de datos estaba en otro sitio. No había ninguna indicación de que hubiera un centro de datos aquí. Por eso, es realmente imposible adivinar que hay un centro de datos cuando pasas por delante, a menos que lo conozcas. Los dos transeúntes que preguntó frente al centro de datos me lo confirmaron : no tenían conocimiento de la presencia de ese centro de datos allí. El primero salió de un edificio de la calle donde se sitúa el centro de datos para sacar a pasear a su perro. Parecía tener unos treinta años, llevaba barba e iba vestido al estilo “bobo parisino” (pantalones elegantes, abrigo, zapatillas de moda). Me confirmó que sabía lo que era un centro de datos, pero me aseguró que no sabía que hubiera uno en su calle. El segundo transeúnte fue una mujer que estaba recogiendo su bicicleta a pocos metros del centro de datos. Parecía tener cuarenta años. Me dijo que no sabía que había un centro de datos en esta calle. Añadió que había trabajado en el barrio hace unos años, cuando “no había start-ups”. Revela que tiene poca idea de lo que es un centro de datos. En esta calle residencial, el DC 1 ha adoptado la apariencia de un edificio de viviendas para integrarse mejor en su entorno. Además, no está en primer plano: está bien escondido ya que se llega a él tras cruzar un patio. 

El segundo centro de datos que visitamos en el barrio Sentier (el DC 2) era un poco diferente del primero. Cuando llegamos enfrente de él, vimos empleados tomando café y fumando un cigarrillo. Nos preguntamos de nuevo si estamos en el lugar correcto ya que parecía más una sede de una empresa que un centro de datos. El edificio tenía una fachada atípica : los muros eran típicos de la arquitectura parisina (con los mascarones y los arcos del círculo de Haussmann) y se hacían eco del estilo del barrio, pero las ventanas eran modernas, con doble acristalamiento. Sin embargo, no llama la atención porque al lado del edificio, hay un café restaurante con el mismo tipo de arquitectura (mezcla de antiguo y de moderna).

Fachada del DC 1
Ejemplo de edificios frente al centro de datos : mismo tipo de arquitectura

No tuvimos tiempo de tomar una foto del edificio porque aprovechamos de un empleado que estaba entrando en el inmueble para entrar también. En este caso, está claro que el DC 2 responde a un doble reto: desaparecer en el entorno y responder a los problemas de seguridad y ruido (utilizando el doble acristalamiento).

 

Aunque se sabe que un centro de datos está en este edificio, todavía tenemos que ser capaces de encontrar el nivel en el que estaba: veremos ahora que esto no fue fácil. En efecto, cuando nos acercamos del DC 1, tras cruzar el patio, vimos a una limpiadora en la planta baja del edificio. Le preguntamos si podíamos entrar en el edificio y ella aceptó. Sin ella no habríamos podido entrar ya que la puerta estaba cerrada. Pero no sabía que había un centro de datos en el inmueble (se le preguntó) así que podemos interrogarnos si nos hubiera abierto si lo supo. En la entrada, un cartel sólo indicaba la presencia de un Starbuck en la segunda planta, y un club Maif Start Up en la primera.

No indicación sobre el piso del DC 1

Afortunadamente, estábamos determinados a encontrar el DC 1, decidimos seguir adelante subiendo los pisos uno a uno. Finalmente llegamos a la tercera planta, donde un cartel indicaba el nombre de la empresa propietaria del centro de datos con la especificación de subir a la cuarta planta “antes de cualquier acceso a la tercera”.

El nombre de la empresa ha sido eliminado por razones de confidencialidad

Era la primera vez que estábamos seguras de haber llegado al lugar correcto. Sin la limpiadora, nuestra audacia y determinación, está claro que nunca habríamos podido encontrar el DC 1.

Asimismo, el DC 2 también era difícil de encontrar. Como he dicho antes, pudimos entrar en el edificio gracias a un empleado que entró después de fumar. En la recepción, un hombre estaba presente en una especie de esclusa, para controlar quién entraba y vigilar las cámaras de vigilancia dentro y fuera del edificio. Pero no quisimos ir a decirle por qué estábamos allí (por miedo a tener que salir del inmueble) y seguimos al empleado para que nos abriera otra puerta, que conducía a unas escaleras y a un ascensor. Como ya teníamos experiencia del DC 1, decidimos subir directamente a la última planta del edificio. Cabe señalar que el inmueble tenía una puerta por planta, todas ellas fuertemente vigiladas por una cámara y un timbre. En el último piso, nadie respondió cuando llamamos al timbre, así que bajamos un piso. Finalmente, tras hablar con un hombre por el interfono, vino y nos abrió la puerta y nos dijo que el DC 2 no estaba en ese piso, sino más abajo. Trabajaba en una empresa de videojuegos y nos precisaba que no utiliza un centro de datos para su empresa. Después, fuimos al piso que nos indicó, tocamos el timbre, un hombre respondió, confirmó la presencia del DC 2 en esta planta y aceptó hablar con nosotras en persona. Como el DC 1, nuestro valor y nuestra obstinación nos permiten encontrar el DC 2. Pero las personas que trabajan en el edificio que alberga los centros de datos también son cruciales para dar información. Por último, cabe señalar que algunas señales sobre la puerta nos permitieron estar seguras de que estábamos frente a la puerta de entrada de los DC 1 y 2 : indican videovigilancia 24 horas por razones de seguridad y prohibición de hacer fotos.

Señales sobre la puerta del DC 1

Señales sobre la puerta del DC 1
Señal sobre la puerta del DC 2

Estas señales pretenden ser disuasorias, pero paradójicamente nos han permitido estar seguras de la ubicación exacta de los centros de datos en su inmueble.

 

Ahora que habíamos llegado frente al centro de datos, teníamos que entrar. Cuando llamamos al DC 1, el hombre nos abrió la puerta tras presentarnos. Así, pudimos entrar pero en realidad, aterrizamos en la recepción del DC. El hombre aceptó responder a nuestras preguntas sobre el DC. Sin embargo, ha habido ocasiones en las que se ha negado a responder a preguntas que pudieran comprometer la seguridad del DC o la privacidad de sus clientes. Asimismo, se negó a permitirnos visitar el tercer piso, donde estaba la sala que contenía los centros de datos, porque no tuvimos la autorización, pero nos animó a ir a la página web de la empresa para solicitar una visita a otro centro de datos más grande de la misma empresa situado a pocas manzanas de distancia. Era interesante porque cuando acababa de decir esto, un hombre llegó y preguntó si podía ir al tercer piso para realizar manipulaciones para el DC de su empresa. Presentó su documento de identidad y el hombre de la recepción lo comprobó en su ordenador.

Aquí un hombre está presentando su identidad para ir al centro de datos afiliado a su empresa

Por consiguiente, vimos que el acceso a las salas está muy regulado y casi imposible sin autorización. No pudimos ir más allá de la recepción. Fue peor con el DC 2 : no entramos, quedamos frente a la puerta del DC. En efecto, el hombre que aceptó hablar con nosotras en persona vino sobre el rellano y luego cerró la puerta del DC detrás de él. El gesto fue explícito: no se nos permitió ir más allá del descansillo. Igualmente al primer DC, nos dio el correo electrónico del responsable del DC para que pudiéramos pedirle una visita. Añadió que “hay que preparar la visita al DC”, por lo que no se puede visitar ahora. Me hizo pensar en lo que dijo Clément Marquet cuando vino a reunirse con nosotros el 30 de noviembre: notó una “teatralización de la seguridad” durante sus visitas, es decir que tuvo la impresión de que el técnico que daba la vuelta al DC estaba aparentando para mostrar a los visitantes la infalibilidad del sistema de seguridad (como: no hice esta acción entonces una alarma se dispara…). Al decir que hay que preparar una visita en el DC, implica que todo tiene que ser perfecto como si fuera una performance. 

Para concluir esta parte, podemos decir que esos dos centros de datos situados en Paris intra muros funcionan sobre el mismo modelo : se adaptan al entorno en el que se implantan para no llamar la atención. Además, se disimulan en el inmueble para que no se encuentren y finalmente, impiden y regulan los accesos para limitar los riesgos y aumentar la seguridad. Ahora, se puede preguntar si es el caso de otros centros de datos fuera de Paris. Por eso, Eulalie va a analizar nuestras observaciones de dos DC situados en Aubervilliers.

 

Now that we have studied the characteristics of two parisian data centers, let’s move a little bit up north on the suburbs, in Aubervilliers, a city conducive to the development of these buildings. In this part, let DC3 be the first data center we visited in Aubervilliers, and DC4 the second.

We will see that just as their parisian similars, they use three main ways in order to stay as invisible and discreet as possible, and to thus keep people out. The first one is an architectural means.

Indeed, the neighborhood of Aubervilliers we visited in order to find the DC3 and 4 can easily be described, as we noticed that all the buildings were designed the same. What better way of hiding an enormous data center, if not by designing it similarly than the surrounding buildings? The principal colors used to paint the different constructions were all the same: grey, dark blue, old browns… We could also notice the presence of huge fences in the form of grids surrounding the nearby buildings, just like those of the data centers. We crossed a passerby (who appeared to be in the 24-30 age group) and asked him if he knew what the data centers were, and if there were any here. The latter had absolutely no idea of what it was, and quickly asked us to help him find his way. He was obviously not from here.

We took the above pictures in the neighborhood of Aubervilliers, to show the similarity of all the buildings

The location of these data centers is ideal on another point: the neighborhood seemed pretty deserted. We crossed almost no people wandering, and even if we must consider the fact that our observation took place on a Tuesday at 10am, which is not a rush hour, we can definitely notice a huge difference with the density of people we crossed in Paris in front of the DC 1 and 2, even though our observations there took place in the same time slot. 

While walking from the DC1 to the DC2, another element struck us: the noises we heard in the streets were really different from those from Paris. The district seemed to be under construction everywhere, one could notably hear loud noises of workers and tools. We could also hear numerous school noises. According to us these elements could perfectly be part of the distraction and hiding-noises policies which are often set up around the data centers. Thus, an audio extract of sounds we can hear on the street shows us this. 

 

The second means which is used by data centers in order to keep people out, is to use physical barriers. Thus, if one must penetrate inside a data center, he will have to be invited to it.

We managed to enter inside DC4 without further difficulties. Indeed, once we arrived there, we found that there were many people circulating from in to out, as well as around it. We just had to catch the door before it closed to penetrate the enclosure. But this doesn’t mean that there is no surveillance, no security. Indeed, we just penetrated the part between the grid and the building, but we weren’t inside yet. There was already a big queue of people waiting inside of the building when we arrived. We found out there was thus a big difference between the Paris intra-muros and the Aubervilliers data centers: during our observations there were way more people at the Aubervilliers’ one. Once again, we must however specify that as we did our observations only one time, on Tuesday 16th of November around 10 am, this can’t be generalized. Maybe there were especially a lot of people just when we arrived, but it didn’t seem so according to us, as they seemed used to that situation. A man was sitting in a van, and another one was standing between the fence and the building, both waiting for their colleagues, and they seemed used to it. 

People were waiting to talk to the female host in charge of the security, who was at a counter behind a glass. In the line we could see a man with a big computer in his backpack, and a keyboard in his hands, which according to what we heard was coming for an intervention, for the first time. 

When our turn came, we mentioned that we were 2 students in communication and that we wanted to eventually visit or ask a few questions, and without further consideration the receptionist sent us to the other building. We will see with the DC3 that we didn’t have this welcome everywhere. We must specify that to go out of the enclosure of these buildings, the grid must be opened by a security agent. The need of a badge or the company of an authorized person is a must-have element to penetrate the data centers, whether in Paris or Aubervilliers. 

But in some cases, even with that you can’t penetrate them. It was the case of the DC3, which we didn’t manage to observe closer than… from the outside of the grid. In terms of physical barriers, this data center was the perfect example: we couldn’t use an exterior authorized person to enter it due to the architecture of the door: as we can see on the following picture, the passageway is allowed only for one person at the time: one must ring or present its pass, and then the grid turns just enough for him/her to pass. It is not worth thinking about climbing above the grid as there are some peaks above, and no possibility to put your feet somewhere to lift your body: these are just naked bars, which look slippery. And in addition to that they measure more than 2 meters in height. The same grill surrounded all the buildings.

Picture of the true human barrier that represent this grid in the DC3 of Aubervilliers

As we got near the entrance, we saw two men within the fence and by the building, who we tried to coax in order to get them help us getting into. As we asked them if we could enter, they answered something that we found very interesting: “it depends on who is asking”. We presented ourselves, and the men told us it wouldn’t be possible for us to get nearer. We can definitely say this data center was the most hostile we tried to get inside. In front of the impossibility of digging on this side, we however did not deflate ourselves, and went to observe what was happening at the entrance for cars/trucks and deliveries.

Picture of the cars and trucks’ entry we observed

There again, we caught some very interesting elements that we recorded: there were a lot of entries, and we decided to stay around 20 minutes to observe it. Here follows an analysis and interpretation of the five audios we recorded.

Retranscription of the audios: The retranscription is in french because it’s the language which is spoken in the audios. Each retranscription is followed by an interpretation. 

AUDIO 1: 2 men on a blue truck

Voix d’un homme : “oui bonjour on est du Saisi on vient chercher du matériel s’il vous plaît”

Voix de l’interphone : *inaudible*

Voix de l’homme : *inaudible*

*bruit de déverrouillage de la grille*

The first thing these audios made us think about was that we were at a jail entry. Between the noise of the unlocking of the grid and the fact that people must state their name, the reason they came here for and also the seriousness they all carried in their voices while speaking, associated with the tension we could detect when we were there made us feel like that at least.

AUDIO 2 : lonely man, with a grey car 

Voix d’homme : “oui bonjour Madame, [prénom et nom de l’homme] du Saisi s’il vous plaît”

Voix de femme interphone : “je n’ai pas entendu”

Voix d’homme : [prénom et nom de l’homme] du Saisi

*bruit de déverrouillage de la grille*

This audio gave us an indication of a company which visibly is in a partnership with this data center. Indeed, we hear a man coming from the same company as in the first audio. The data centers probably have big clients renting their services.

 

AUDIO 3 : 2 women on a black car 

Voix de femme : “oui bonjour, nous avons rendez-vous avec monsieur [nom de l’homme]”

Voix de femme interphone : “[…]je vais vous ouvrir la barrière et du coup vous avez[…]” (explications d’où se diriger)

Voix de femme : “ok donc on va voir le panneau jaune [nom de l’homme avec qui elles ont rendez-vous] euh d’accord, merci […] merci, au revoir”

Voix de femme interphone : “au revoir”

For what concerns the women we heard on the third audio, it seemed to us that they could be some clients. We do not eliminate the possibility of being wrong of course, but the fact that one must indicate them the way, as well as the manner with which they pronounced the name of the person they came to meet made us think that at least. It’s just like when you arrive at the bank and that you have an appointment with your consultant.

 

AUDIO 4 : lonely woman on a red car

*bip interphone*

Voix de femme interphone : “oui bonjour”

Voix de femme : “oui bonjour la police nationale j’ai rendez-vous”

*réponse interphone inaudible*

Voix de femme : “merci beaucoup”

*bruit de déverrouillage de la grille*

This fourth audio was the one which made us the most curious about: when we saw this little red car arrive with a woman inside, we never doubted it could be the national police: there was absolutely no signs of it: no uniforms, no badge. It’s like she came as an undercover agent. As she didn’t want to be seen or recognized. But still she had to mention it in order to enter the building.

All this little carousel made us guess that there were some identity controls inside, but this wonder was to unfortunately stay a wonder as we couldn’t penetrate further in the enclosure as mentioned before.

 

AUDIO 5: lonely man

“oui bonjour, je suis là pour une intervention de *inaudible*

*bruit de déverrouillage de la grille*

 

The fifth audio confirms what could be, according to us, a great vulnerability about data centers: in case of problem, they need a technician’s intervention, and the quickest possible. We crossed technicians coming for an intervention in DC3 and 4. We could however question the fact that with such high security implemented, a necessary quick intervention could be compromised.  

This audio part led us to think that for this DC4, the entry for cars and trucks seemed maybe less regulated than the entry by foot: perhaps we could have tried to ring and present ourselves but by lying. Indeed, the police officer didn’t show any proof of being from that official institution. On the other hand, as we said, we guess some ID controls follow once inside the building, so we would have found ourselves stuck at a moment or another.  

 

Last but not least, we’ve observed that a third way of keeping people out of data centers was by using deterrence.

Just as we got nearer from the data centers in Aubervilliers, we could observe a similar phenomenon as in Paris which was: the demultiplication of warning and preventing signs. The heavy door of the DC3 was full of such signs: “this establishment is under video surveillance for reasons of safety of goods and persons.” The grid of the DC4 was covered with similar signs: “this site is under CCTV 24h/24”. It is clear that, with these elements and the ones we found in Paris, we can conclude that no data center is left with no video surveillance. We guess there must sometimes also be an observation room of the cameras, but probably on the bigger data centers. 

The signs are often made of very bright colours, which more easily attract the observers’ looks, and make sure to make the link with their brain: “don’t do this”. “Don’t enter without authorization”. “Don’t forget everything you do is filmed and registered”. “I would be you, I would therefore wisely return home”. It’s all in the deterrence. But the paradox of that is surely that by attracting people’s looks and by preventing them from doing something, it also points the finger at a place that first and foremost tries to remain discreet and to blend into its environment like a chameleon…

Sign warning of CCTV surveillance, using a bright yellow

Ainsi, nos observations nous ont amenées à conclure qu’il existe trois façons de décourager les gens d’entrer dans les data centers. 

Une première stratégie consiste à les cacher pour ne pas interpeller l’attention des habitants/des gens. Cette solution ne peut pas être mise en place par tous les data centers. En effet, nous avons vu que les plus gros data centers d’Aubervilliers par exemple sont difficiles voire impossibles à cacher… L’emplacement reste néanmoins un élément important pour cacher au moins les bruits si cela ne peut être fait pour le bâtiment lui-même. Pour ceux qui sont situés dans Paris intra-muros, la dissimulation reste cependant une des solutions les plus utilisées, du fait de leur petite taille.

Ensuite, si jamais les gens sont au courant de la présence d’un data center à tel emplacement, une deuxième stratégie de dissuasion est mise en place. Celle-ci repose sur le fait d’empêcher physiquement les gens d’entrer dans le data center à l’aide de barrières concrètes : il y aura toujours une porte très sécurisée pour nous empêcher d’entrer.  Parfois, il y en a plusieurs, notamment à Aubervilliers: entre grillages extérieurs qui mènent au parking, puis portes d’entrées qui mènent à l’accueil qui se présente sou forme de sas, et enfin porte qui mène plus loin dans le data center, et notamment qui donne accès à la salle des machines où sont entreposées les millions de données qu’ils cherchent tant à protéger. Le parcours est parsemé d’obstacles. Selon nous, il est plus facile d’atteindre l’accueil pour les data centers de Paris intra muros: il semble en effet ne pas y avoir autant de protections qu’à Aubervilliers, surement parce que l’immeuble n’héberge pas seulement un data center (il y a aussi des sièges d’entreprises), et donc limiter l’entrée se fait plus compliqué. Nous pensons que c’est aussi une manière de ne pas attirer l’attention (paraître moins sécurisé à l’entrée pour se fondre dans la masse des autres immeubles environnants). Aubervillier est entouré d’autres bâtiments avec des grilles extérieures, comme nous avons pu voir sur les photos, ce qui n’est pas le cas de Paris. Mais les portes d’entrée des data centers (une fois qu’on est à l’étage où se trouve le data center) restent néanmoins (de ce que l’on a observé) des portes blindées, impossibles à casser.

Enfin, pour ceux qui connaîtraient l’emplacement précis des data centers et voudraient franchir leur porte d’entrée, un dernier moyen est mis en œuvre: tenter de les décourager et de les effrayer. C’est le rôle des nombreux panneaux que nous avons vus à chaque fois que nous nous sommes approchées d’un data center. Ils se déclinent en différents messages mais sont présents dans tous les data centers, que ce soit à Aubervilliers ou à Paris intra-muros. Ils préviennent de la présence d’une vidéosurveillance 24h/24, du fait qu’il faut être autorisé à entrer dans ce bureau, et qu’autrement il faut rester dehors… 

En définitive, bien que nous ayons parfois pu avoir l’impression qu’il était plus facile de rentrer dans un certain data center plutôt qu’un autre, nous devons pointer le fait que cela ne restera finalement qu’une impression. En effet, ce n’est pas parce que nous n’avons pas été bloquées au portail que nous avons pu pénétrer plus loin que dans le hall d’entrée…